WHA – Un regard en arrière sur la Ligue de hockey Upstart

Alors que la Ligue nationale de hockey continuait de prospérer au début des années 1970, il y avait une demande pour plus d'équipes dans plusieurs villes de grandes parties des États-Unis et du Canada, mais à si haut risque, la ligue hésitait à essayer de croître trop vite. Après tout, il a fallu près de 41 ans pour sortir du format «Original Six» et ajouter six autres équipes.

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Les marchés plus petits voulant du hockey professionnel, il était clair qu'il y avait une opportunité légitime de créer un rival à la LNH, à la fois dans la fréquentation et dans les classements télévisés, et donc l'Association mondiale de hockey a été créée en 1972. WHA n'était pas le première ligue qui a commencé dans une tentative de voler le tonnerre de la LNH, mais c'est toujours la plus réussie à ce jour.

67 joueurs de la LNH rejoignent la WHA

Le but de la WHA était de capitaliser sur le manque d'équipes dans plusieurs grandes villes, mais sans joueurs connus, il semblait clair que la ligue n'aurait aucune chance – tout comme la Western Hockey League et la Pacific Coast Hockey Association qui l'ont précédée. La ligue nouvellement formée a pénétré profondément dans les poches – au grand désarroi de la LNH – et a recruté soixante-sept joueurs de la LNH, dont les plus importants étaient Gerry Cheevers, Bernie Parent et Bobby Hull – qui ont remporté un mandat unique de 2,75 millions de dollars sur 10 ans. contrat avec les Jets de Winnipeg de WHA. L'année suivante, la ligue aura le plus grand nom du hockey – Gordie Howe – après que la LNH ait tourné le dos à «M. Hockey», créant de grandes frictions entre les deux ligues qui ne disparaîtront jamais.

Première saison de WHA

À son stade embryonnaire, la WHA se composait de 12 équipes – les New England Whalers, les Cleveland Crusaders, les Philadelphia Blazers, les Ottawa Nationals, les Quebec Nordiques, les New York Raiders, les Winnipeg Jets, les Houston Eros, les Los Angeles Sharks, les Minnesota Fighting Saints, les Alberta Oilers et Cougars de Chicago. Beaucoup de surnoms avaient une signification culturelle pour leurs zones spécifiques, ce qui a rapidement aidé à capturer le cœur des fans de la ville. Beaucoup pensaient que placer des équipes dans des villes où les franchises de la LNH avaient déjà élu domicile serait potentiellement fatal, mais la WHA a respecté le plan et le 11 octobre 1972, la première série de matchs a été jouée par la ligue rivale du hockey professionnel.
Dave Keon photographié ici avec Hartford Whalers était un membre important des New England Whalers (photo de Bruce Bennett Studios / Getty Images)

La ligue a été divisée en deux groupes – la Division de l'Est et la Division de l'Ouest – et il a fallu peu de temps pendant la campagne initiale 1972-73 avant de savoir qui étaient les équipes dominantes. De l'est, ce sont les baleiniers qui se sont retrouvés au sommet après la saison régulière de la saison 78 – et ont terminé avec 94 points et une fiche de 46-30-2. Les Crusaders ont suivi cinq points derrière la Nouvelle-Angleterre, suivis des Blazers, des Nationals, des Nordiques et des Raiders.

Dans l'Ouest, les Hull et les Jets ont terminé la saison avec un bilan de 43-31-4, ce qui était bon pour 90 points. L'eros l'a gardé proche, mais a fini avec huit points de retard et a été suivi par les Sharks, les Saints, les Oilers et enfin les Courgars.

WHA a son propre jeu d'étoiles

Dans le premier All-Star Game, East a été mis en place contre West, et bien que la WHA n'ait pas la même puissance de feu que la LNH, elle avait des joueurs comme Hull, J.C. Tremblay et André Lacroix. Les fans étaient toujours amoureux de la ligue nouvellement créée et 5435 se sont rendus pour regarder l'événement à Québec le 6 janvier – il pâlissait par rapport au All-Star Game de son grand frère, en revanche, qui remplissait le Madison Square Garden de 16986 personnes.

Quatre équipes de chaque division ont pris les séries éliminatoires – huit au total – et il était clair lors de la première manche des séries éliminatoires de la ligue qu'il y avait peu de parité au hockey de la WHA. Le tour d'ouverture de la saison d'après-saison comprenait quatre séries, dont aucune en faisait un septième match à faire ou à mourir – en fait, personne ne l'a fait pendant la saison d'après.

1973: Le gardien Bernie Parent # 00 des Blazers de Philadelphie défend le filet lors d'un match de la WHA vers 1973. (Photo par Melchior DiGiacomo / Getty Images)

Cleveland a battu les Blazers et a terminé un balayage de la route à Philadelphie. Avec le gardien Gerry Cheevers dans le filet, il était clair que les Crusaders étaient une force avec laquelle il fallait compter, car le joueur de 32 ans a récemment remporté deux championnats de la Coupe Stanley – sans parler du prix Ben Hatskin en tant que meilleur gardien de but de la ligue. La Nouvelle-Angleterre a battu de manière convaincante les Nationals 4-1 au premier tour, grâce à Terry Caffery, qui a remporté le trophée Lou Kaplan en tant que meilleure recrue de la ligue. Winnipeg a eu peu de problèmes avec le Minnesota, grâce à Hull à la barre. Le joueur de 34 ans avait déjà remporté la Coupe Stanley avec d'innombrables trophées de la LNH et s'est avéré valoir son salaire, remportant le prix Gary L. Davidson en tant que joueur le plus précieux de la ligue. Pour Houston, ce n'était pas aussi facile: battre les Sharks en six matchs.

Il y aurait peu de concurrence au deuxième tour, la Nouvelle-Angleterre et Winnipeg se renversant sur chaque adversaire. Pour Cleveland, c'était l'équipe la plus proche d'un championnat, tandis que Houston n'était qu'à un an de la grandeur – et d'une lignée composée de Gordie Howe et de ses deux fils, Marty et Mark. La toute première série de la finale de la WHA a été mise en place, et les deux équipes ont dû se battre pour un prix qui ne pourrait jamais atteindre le statut mythique de la Coupe Lord Stanley – Avco World Trophy (rebaptisée plus tard la Coupe Avco). Le nom du trophée est venu d'AVCO Financial Services Corporation, qui a fait don du trophée – avec 500 000 $ – à la ligue lorsqu'elle a commencé.

Il semblait que les deux meilleures équipes avaient clairement atteint la finale, mais personne n'a dû le dire aux baleiniers. Le 6 mai 1973, les Jets de la Nouvelle-Angleterre ont terminé en seulement cinq matchs – ce serait le seul championnat des baleiniers, à la fois dans la WHA et plus tard dans la LNH. Les Whalers ont terminé la saison record avec une fiche de 12-3, marquant 70 buts et n'en accordant que 49, bien pour une différence de buts de 21. Pour mettre cela en perspective, la prochaine équipe la plus proche en différence de buts était Cleveland qui a terminé avec 11.

Impact de la WHA sur la LNH

Après la saison inaugurale, la WHA a continué à se développer – peut-être trop rapidement pour son propre bien.

La série qui a suivi, a ajouté la ligue à deux nouvelles équipes dans la formation, et peu de temps avant cela, ce sont les franchises qui se sont effondrées plus vite qu'elles ont commencé, ce qui a rendu difficile pour la ligue de gagner en cohérence. Au cours de la saison 1976-77, il est devenu clair que la ligue avait des problèmes financiers. Bon nombre des talents de la LNH que la ligue avait signés quelques années plus tôt avaient sauté du navire et étaient retournés à la compétition, tandis que d'autres joueurs savaient que ce n'était qu'une question de temps avant de devoir trouver un travail régulier ailleurs.

Ce qui aurait pu être, Messier et Gretzky chez WHA Edmonton Oilers

En 1979, le sort de la ligue était fixé, mais pas avant un dernier aperçu du talent. Ce talent était Wayne Gretzky et Mark Messier, et l'équipe était maintenant connue sous le nom des Oilers d'Edmonton. Le futur talent du monde du hockey a continué de passer par la WHA dans l'espoir d'augmenter sa carrière et de réaliser ses rêves dans la LNH, au lieu de subir le purgatoire de hockey de la Ligue américaine de hockey. Les deux ont tourné la tête et se sont préparés pour des carrières légendaires, mais il était trop peu trop tard pour WHA.

Wayne Gretzky a apporté une lueur d'espoir à la WHA, mais il était trop jeune pour sauver la ligue de problèmes financiers. (Photo par B Bennett / Bruce Bennett Studios / Getty Images)

Connexes: les records les plus incassables de Gretzky

En juin 1979, la ligue est officiellement tombée – mais pas l'héritage. La plupart des équipes se repliant déjà, il ne restait plus que six franchises – les Cincinnati Stingers, les Birmingham Bulls, les Oilers, les Whalers, les Nordiques et les Jets – qui avaient toujours la tête proverbiale hors de l'eau, et après des mois de négociations, la WHA et la LNH ont atteint et quatre des six équipes restantes de la WHA ont été achetées par la LNH et ajoutées à la ligue. Les Stingers et les Bulls ont chacun reçu 1,5 million de dollars en compensation, et la LNH a ajouté des équipes grâce à une expansion.

La WHA n'existait peut-être que depuis huit ans environ, mais elle a certainement aidé le hockey. Les dépisteurs de la LNH ont remarqué le talent européen que la jeune ligue avait trouvé et préparé, et elle a également commencé à envoyer des dépisteurs. La LNH a également remarqué les nouvelles règles de rémunération de la WHA et ne versait plus aux joueurs une fraction des bénéfices de la ligue, ce qui permettait des salaires plus élevés.

WHA avait de grands projets, mais ne pouvait tout simplement pas rivaliser avec un Juggernaut comme la LNH.

C'est peut-être juste un échec dans l'histoire de la ligue d'aujourd'hui, mais son importance pour le développement ne peut être sous-estimée.

Pour info – les quatre clubs WHA fusionnés sont toujours avec nous sous une forme ou une autre:

  • Edmonton Oilers -> est devenu l'un des meilleurs clubs que la LNH ait jamais vu
  • Quebec Nordiques -> est devenu Colorado Avalanche et a remporté deux coupes Stanley
  • Hartford Whalers -> est devenu Carolina Hurricanes et a remporté une coupe Stanley
  • Winnipeg Jets -> est devenu Phoenix / Arizona Coyotes

** Cette histoire a été initialement publiée en mai 2013.

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