Val James: le pionnier oublié

Jusqu'à ce que Jordan Greenway prenne la glace pour l'équipe masculine américaine de hockey sur glace à Pyeongchang, le programme n'avait jamais eu de joueur afro-américain sur sa liste olympique. C'est choquant que cela ait pris si longtemps, même avec des joueurs comme Mike Grier, Seth Jones, Dustin Byfuglien et Kyle Okposo. Mais ce qui est encore plus choquant, c'est qu'il a fallu plus de 23 ans après que Willie O'Ree, né au Canada, ait franchi la barrière des couleurs de la LNH en 1958 pour qu'un Afro-Américain fasse son entrée dans la ligue.

Son nom n'est pas notifié. Ce n'est pas un sujet dont on discute tous les mois de février pendant le Mois de l'histoire des Noirs. Mais ça devrait l'être.

Son nom est Valmore James, mais vous pouvez l'appeler Val.

"J'essaie toujours de comprendre

", a-t-il dit. «Avoir mon nom dans la même phrase avec Jackie Robinson et Willie O'Ree, c'est comme wow! C'est tout un honneur, et je le referais dans une seconde … Quand je l'ai fait alors, je n'y ai jamais pensé de cette façon. Je voulais juste être un joueur de hockey de la LNH.

Bare and New York Kid

James est né en Floride et a grandi à Long Island. Il a commencé tardivement sa carrière de hockeyeur. Il n'a commencé à patiner qu'à l'âge de 13 ans et voulait lacer ses patins tard dans la nuit au Long Island Arena. Au début c'était James, une chaise en bois et son Doberman.

«J'ai eu de la chance que mon père dirige la patinoire pour que je puisse avoir du temps de glace après que tout le monde en ait fini avec», a déclaré James avec un sourire. «[My Doberman would] me sous-marin toujours. C'était mon meilleur ami et mon pire ennemi sur la glace.

James a grandi en jouant au hockey à Long Island et était comme n'importe quel autre joueur de l'équipe – il était un joueur de hockey. Mais lorsqu'il a quitté la maison, il a fait face à la dure réalité qu'il n'était pas qu'un joueur de hockey.

"Il s'est assuré de me signaler", a déclaré James en discutant de son expérience lors d'un tournoi au Michigan en tant que jeune adolescent. «Il m'a parlé jusqu'à ce qu'il descende vers le verre et dise ce qu'il avait besoin de me dire. Cela m'a juste brisé. J'étais complètement absent pendant une période, une période et demie, avant de revenir à la normale.

«Je pense que j'ai été un peu choqué. J'étais probablement préparé pour cela un peu, mais pas pour venir si vite. J'ai réalisé quelque chose qui arriverait quand je serais un peu plus âgé. Je ne savais pas que lorsqu'ils traitaient avec des personnes âgées, ils avaient leurs façons fixes de penser que c'est ce qui se passerait.

Percée

James a été imposé par les Red Wings de Detroit au 16e tour (184 au total) en 1977. En 1981, l'Américain de Rochester de l'époque a reçu "l'appel" et est entré dans l'histoire en patinant dans son premier match dans la LNH.

"C'était incroyable parce que c'est ce que j'ai travaillé pendant toutes ces années – pour être dans la LNH", a déclaré James avec un sourire. «Être le premier Afro-Américain de la LNH ne m'est pas venu à l'esprit. Le simple fait de pouvoir jouer dans la LNH était la seule chose à laquelle je pouvais penser à l'époque. J'étais au sommet du monde tu sais. J'ai juste adoré.

Bien que son premier match dans la LNH avec les Sabres de Buffalo ait été un moment qu'il n'oubliera jamais, le racisme auquel il a été confronté lorsqu'il était jeune l'a suivi tout au long de sa carrière en ligue mineure et dans la LNH.

"Nous avons fini par aller à Boston plus tard cette semaine [after his first NHL game] et c'est à ce moment-là que toutes les querelles ont commencé à se produire après le match", se souvient James. «Ils ont en quelque sorte secoué un peu le bus, comme s'ils voulaient faire demi-tour. Les toiles d'araignées le pare-brise avec des bouteilles de bière. C'était une de ces périodes mouvementées. J'étais plus préoccupé par les joueurs qui étaient avec moi parce que je savais que si quelque chose arrivait, ils seraient là et quelqu'un aurait été blessé à coup sûr.

"Je ne blâme pas la ville entière de Boston – seulement les quelques individus qui ont ressenti le besoin de montrer leur ignorance." Catalogue

Pas seulement un exécuteur

Val James, Rochester Americans (Photo gracieuseté de Rochester Americans)

James était un défenseur des glaces redouté et a joué un total de 11 matchs dans la LNH pour les Sabres et les Maple Leafs de Toronto. Dans ces matchs, il a marqué 30 minutes de pénalité et trois matchs – dont un contre Terry O'Reilly. Mais bien qu'il n'ait pas marqué de but dans la LNH, James a marqué l'un des plus grands buts de l'histoire des Américains de Rochester: le but qui a remporté la Coupe Calder en 1983.

"C'était incroyable," dit James avec un sourire. "Ce n'est qu'après un entraînement dans la cour des grands que l'instinct a pris le dessus. C'est un tir automatique, et c'est ce que j'ai fait. J'ai vu le coin avant même de tirer et j'ai juste tiré dessus dès que j'ai eu la rondelle et qu'elle est entrée. Mais je ne le voyais pas comme un but gagnant à l'époque. Je ne l'ai même pas compris jusqu'à ce que quelqu'un me le dise.

Toujours un favori des fans à Rochester, James a pris sa retraite après la saison 1987-88 – et a quitté le match.

"Il m'a fallu 10 ans pour surmonter toute la négligence raciale que j'avais [heard] avant même de regarder un match de hockey [again]", a déclaré James. "[It was] sept autres avant que je puisse même terminer un match … C'était difficile parce que vous savez que tous les souvenirs reviennent." Catalogue

Laisse un héritage

Au moment où James a fait irruption dans la ligue, il n'y avait qu'une poignée de joueurs noirs de la LNH. Depuis lors, le nombre de joueurs noirs – et de joueurs de hockey noirs américains – a augmenté.

«Je suis noir. Je suis un joueur de hockey. Je ne peux pas m'en éloigner ", a déclaré James, qui a publié une autobiographie en 2015." J'ai l'impression d'avoir ouvert des portes à des gars qui n'auraient peut-être pas eu cette chance plus tard dans leur carrière. Donc, être capable de faire quelque chose comme ça pour quelqu'un, que ce soit ma race ou celle de quelqu'un d'autre, est juste une bonne chose à faire.

Val James, Buffalo Sabers (Photo gracieuseté de Buffalo Sabers / ECW Press)

Malheureusement, il reste encore du travail à faire, comme on l'a vu récemment à Chicago, où Devante Smith-Pelley de Washington Capital a rencontré des airs raciaux de fans des Blackhawks. Mais James sait qu'il a laissé un héritage dans le hockey sur lequel il ne peut être bâti.

"C'est agréable de voir qu'il y a enfin une couleur dans le sport en plus du blanc, et ce n'est pas que ce soit une mauvaise chose", a fait remarquer James. «C'est comme avoir une salade de fruits avec seulement des oranges. À quoi ça sert? Tous les raisins, melons, poires et tout ce qui s'y trouve et les fraises. Maintenant vous avez la couleur. Vous avez de la texture et c'est beaucoup mieux.

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Le message Val James: The Forgotten Trailblazer est apparu pour la première fois sur The Hockey Writers.

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