Se souvenir de ce qui a fait de Mario Lemieux le plus grand

À parts égales passionnantes et destructrices, les sports sont tout simplement imprévisibles. Demandez à la ville de Pittsburgh. Cette semaine, il y a 25 ans, les fans de Penguins ont vécu les deux émotions en même temps. Mario Lemieux s'est dirigé vers les championnats de la Coupe Stanley et ressemblait à une équipe destinée au triplé. Il est monté sur le podium lors d'une soudaine conférence de presse pour annoncer qu'on lui avait diagnostiqué une forme lymphocytaire nodulaire de la maladie de Hodgkin.

Oui, Lemieux, le meilleur joueur du monde qui avait souffert de maux de dos débilitants, a raté 50 matchs lors de la saison 1990-91 avec une maladie osseuse rare juste pour mener les Penguins à sa première Coupe Stanley, et moins d'un an avant a battu une main cassée en séries éliminatoires pour remporter son deuxième trophée Conn Smythe consécutif, annonçant seulement qu'il avait un cancer.

Super Mario défie les attentes

Beaucoup ont raconté l'histoire du cancer de Lemieux avant, après et pendant, mais à l'anniversaire de la saison de son diagnostic, ce serait un mauvais service à son personnage de ne pas s'arrêter et de se rappeler à quelle vitesse Lemieux est revenu sur la glace – et combien de temps il a continué à le faire. géant.

Lemieux a enduré 20 jours de radiation et lors de sa dernière nuit, moins de deux mois après le diagnostic, il est retourné sur la glace contre les Flyers de Philadelphie avec un but et une passe. Il marquera finalement 161 points en 60 matchs au cours de la saison 1992-93, remportant son quatrième titre et son deuxième trophée Hart en tant que joueur par excellence de la ligue. Il s'est montré résilient; quelque chose qu'il a admis dans l'interview de 1996 avec Karen Guregian de Sports Illustrated, a toujours pensé à lui et a dit, "tout ce que vous voulez faire est de vous prouver que vous allez bien, que le cancer est derrière vous."

Lemieux a surmonté des obstacles incroyables pour dominer la saison 1992-93. (Tony McCune / Wikimedia)

Lemieux a aidé les Penguins à remporter un record de la LNH en 17 matchs consécutifs. Soudain, l'horreur et l'angoisse de Pittsburgh en janvier étaient un reflet. "Le Magnifique" a battu les probabilités et a dominé la ligue, il semble donc que la recherche d'une troisième Coupe Stanley consécutive pour l'équipe sur ses épaules était de retour sur la bonne voie.

Mais le balancier de l'imprévisibilité sportive a basculé une fois de plus vers Pittsburgh. Les problèmes de dos de Lemieux sont revenus et ont ralenti le match fulgurant d'une saison. Et lorsque l'ailier des Islanders de New York, David Volek, souffle un coup du cercle droit en prolongation du match 7 pour envoyer son équipe en demi-finale, la ligne, la dynastie, la poursuite de la perfection et le retour ont crié à un arrêt brutal – ce qui a fait la carrière de Lemieux. Il a subi sa deuxième opération du dos en trois ans le 28 juillet, et il lui faudrait beaucoup de temps avant que son corps ne lui permette d'être à nouveau incroyable.

Mario Lemieux – Le plus grand jeu

Le retour de Lemieux après une maladie et une blessure ne devrait pas et ne l'a jamais été une surprise pour un joueur qui a été le plus grand de sa génération et qui a fait une carrière avec des moments plus grands que la précédente, une réalisation fantastique pour quelqu'un qui a marqué son premier but à son premier tir lors de son premier quart de travail dans la LNH.

Mario Lemieux – 1992 (Photo par Bruce Bennett Studios / Getty Images)

Mais le meilleur match de Lemieux, et un récemment nommé le plus grand moment de l'histoire de la LNH, a eu lieu lors d'un réveillon du Nouvel An par ailleurs normal en 1988 quand il a marqué le premier – et probablement le dernier – en marquant cinq buts en cinq façons différentes à domicile contre les Devils du New Jersey.

La performance historique a commencé tranquillement lorsque la passe centrale de Lemieux a rebondi sur un patin des Devils pour son 39e but de la saison. Sa deuxième soirée et le septième but concis de la saison ont défini un but classique de Lemieux. Il a attrapé la rondelle au milieu et a patiné large avant de couper au milieu, est passé directement par un défenseur et a marqué cinq trous du revers. Il a terminé le tour du chapeau naturel avec un minuteur unique sur un jeu de puissance Penguins.

Lemieux a ensuite encaissé cinq trous pour la deuxième fois en soirée en convertissant son coup de pied de pénalité de la deuxième période, également marqué comme deuxième but cartographié, avant de pousser la rondelle dans un filet vide avec une seconde à jouer au chronomètre. À ne pas négliger, il a également aidé les trois autres buts de Pittsburgh lorsqu'ils ont gagné 8-6.

La LNH est une ligue différente de celle de 1988, avec des règles différentes et des scores inférieurs. Mais en tout temps, l'énormité de marquer avec une force constante, en avantage numérique, en sténographie, sur les tirs au but et dans un filet vide, est vertigineuse. Pensez à la dernière fois que vous avez vu un joueur en atteindre trois en une seule partie, encore moins quatre, encore moins cinq.

La nuit magique survient au début de la carrière de Lemieux, avec de nombreuses réalisations remarquables et des objectifs légendaires devant lui. C'était l'achèvement d'une saison épique de 199 points cette année-là et plus tard, le superbe but gagnant avec 13 secondes à jouer dans le premier match de la finale de la Coupe Stanley 1992-93 contre les Blackhawks de Chicago qui a couronné un retour des Penguins après plusieurs déficits de trois buts.

Des tours de haine plus naturels, des nuits où son nom apparaissait sur chaque ligne du score des Penguins, et des explosions de milliers d'audience se dérouleraient. Les histoires de plusieurs titres marquants, de championnats, de prix MVP des séries éliminatoires, d'ancrage au Temple de la renommée, de propriétaire de franchise et de sauveur, et d'un boom de carrière n'avaient pas encore été écrites.
Mario Lemieux a consolidé sa place dans l'histoire des Penguins de Pittsburgh. (Charles LeClaire-USPRESSWIRE)

Mais l'importance du réveillon du Nouvel An est que lorsqu'il a marqué des cinq façons, Lemieux a montré qu'il pouvait tout faire sur et hors de la glace. Vaincre même le cancer.

Un autre type d'héritage

Ce sera toujours la statistique qui aurait pu être quand on regarde la carrière légendaire de Lemieux. Aurait-il attrapé Wayne Gretzky comme le plus grand buteur de tous les temps s'il avait été en bonne santé? Probablement oui.

Un exemple de cela, le 4 février 1997, deux mois avant qu'il n'annonce sa retraite à la fin de la saison, Mario Lemieux a marqué son 600e but en seulement son 719e match. Seul Gretzky a atteint le cap plus rapidement – dans un jeu plus petit. L'écart entre les deux étapes vient avec l'âge. Gretzky a réussi l'exploit à peine d'avoir 28 ans. Lemieux a 31 ans. La production a suivi le rythme; les années non.

Mais pour ce qui est des chiffres, celui qui pourrait avoir le plus grand impact sur Super Mario est les 25 millions de dollars que la Fondation Mario Lemieux a amassés pour la recherche et le traitement du cancer depuis sa création après le diagnostic. Il continue de donner aux gens la chance de se battre et de surmonter les obstacles – quelque chose qu'il connaît un peu.

* initialement publié en janvier 2018

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