Qu'est-ce qui ne va pas avec Jeremy Bracco des Maple Leafs?

"Je suis fier d'annoncer des chevaliers de Londres, Mitch Marner." Catalogue

Ce sont les mots que les Maple Leafs de Toronto cogérèrent le directeur général Mark Hunter lorsqu'il monta sur le podium au repêchage de la LNH 2015.

Oui, cela fait si longtemps. Non, je ne peux pas y croire non plus.

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Suivant les traces de la sélection n ° 8 de William Nylander au repêchage de 2014, Marner, quatrième au général, a marqué un changement clair de direction pour les Leafs et leur philosophie de dessin: trouvez d'abord la compétence, inquiétez-vous de la taille plus tard. On peut certainement discuter de la capacité de l'équipe à maintenir ce processus de manière cohérente, du moins pendant la période Hunter, avec des choix douteux tels que les défenseurs de 6 pieds 5 pouces Keaton Middleton et Nicolas Mattinen l'année suivante. Cependant, il est indéniable que les graines du changement ont été plantées.

Et peut-être aucun projet d'élection n'était plus symbolique du changement que le 61e général Jeremy Bracco.

Jeremy Bracco a été sélectionné 61e au total par les Maple Leafs en 2015. Photo par Aaron Bell / OHL Images

Le meneur de jeu intelligent ne pesait que 5 pieds 10 et environ 170 livres au moment du repêchage, mais les Maple Leafs ont été assez impressionnés par ses passes, sa vision et son travail de carre unique pour le choisir au deuxième tour. Avec 69 points en 58 matchs en deux ans avec le Programme de développement de l'équipe nationale des États-Unis (USNTDP), Bracco avait clairement un caractère offensif, et les Maple Leafs pensaient qu'il pourrait un jour jouer dans la LNH.

Maintenant, un peu plus de cinq ans après le repêchage, nous savons que Bracco ne fera pas ses débuts dans la LNH en bleu et blanc. La semaine dernière, l'équipe a décidé de ne pas étendre une offre de qualification au joueur de 23 ans, faisant de lui un agent libre illimité (UFA).

Avec la nouvelle le 16 octobre que Bracco a signé un contrat d'un an avec les Hurricanes de la Caroline, il est clair que la porte de sa carrière dans la LNH n'est pas encore fermée. Mais avec toutes ces compétences et cette promesse, vous devez vous demander ce qui n'a pas fonctionné avec la carrière de Bracco à Toronto.

Bracco n'a pas réussi à se différencier au niveau de l'OHL

En tant qu'Américain, Bracco avait un parcours légèrement différent dans le hockey junior. Il a été retiré du système de l'USNTDP et avait initialement l'intention de jouer pour le Boston College, où il a en fait lancé cinq matchs en 2015. Cependant, il a finalement pris la décision de passer à la Ligue de hockey de l'Ontario (OHL). , peut-être à commande des Maple Leafs.

Bracco a connu une solide saison recrue dans la Ligue de l'Ontario, mais n'a pas réussi à atteindre le niveau élite en production. (Photo par Terry Wilson / OHL Images.)

Dans la saison recrue, Bracco, 18 ans, a marqué un solide 64 points en 49 matchs pour les Rangers de Kitchener. Des chiffres respectables bien sûr, mais regardons quelques points pour la perspective.

Premièrement, la OHL est une ligue notoirement faible pour la défense et le gardien de but, donc le rythme de Bracco de 1,3 point par match n'était pas nécessairement aussi impressionnant, surtout pour un joueur de 18 ans dans la saison du repêchage plus un. Et deuxièmement, Bracco a concouru directement avec le choix de repêchage sous-dimensionné des Maple Leafs à Marner et même au cinquième tour, Dmytro Timashov. Marner a récolté 116 points écrasants en 57 matchs pour les Chevaliers, tandis que même Timashov a fait exploser ses chiffres avec près de 1,5 point par match dans la Ligue de hockey junior majeur du Québec (LHJMQ).

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Ne vous méprenez pas. Ce n'est pas que Bracco n'ait pas réussi au niveau de l'OHL. Au contraire, il n'a pas dominé au niveau que vous attendez ou espérez un deuxième tour. Et s'il ne pouvait pas dominer contre les adolescents, comment l'ailier subordonné pourrait-il rivaliser avec les meilleurs, plus rapides et plus forts pros au niveau de la LNH?

Bracco a vu une légère augmentation de la production dans le repêchage plus deux ans, marquant 83 points en 57 matchs – un rythme de 1,45 points par match. Mais à ce moment-là, Marner jouait déjà pour les Maple Leafs, marquant 61 points et quart-arrière sa meilleure unité de jeu de puissance.

Mitch Marner a déjà marqué des points impressionnants dans la LNH tandis que Bracco a toujours trouvé sa voie chez les juniors. (Frank Gunn / La Presse canadienne via AP, dossier)

A seulement 20 ans à la fin de la saison 2016-17, Bracco était toujours une perspective légitime. En même temps, il fallait commencer à remettre en question son toit et la probabilité d'atteindre son potentiel. Est-ce que ses tirs, ses patins et son jeu bidirectionnel s'amélioreraient un jour suffisamment pour entrer dans la LNH?

La montée et la chute de Bracco dans la AHL

Après sa carrière relativement réussie dans la Ligue de l'Ontario, Bracco a rejoint les Marlies de Toronto dans la LAH pour la saison 2017-18. En tant que l'un des plus jeunes joueurs de l'équipe, le natif de Freeport, à New York, a eu du mal à entrer dans l'alignement car il était dans le domaine de la presse lors de 11 des 18 premiers matchs de l'équipe. Il a finalement trouvé sa piste, mais a levé les yeux dans 50 des 76 matchs de Marlies et a compté 32 points en cours de route.

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Mais alors que Bracco était encore en train de comprendre les choses, ses pairs l'ont apparemment dépassé. Marner a ravivé la LNH avec les Maple Leafs, tandis que Timashov en était déjà à sa deuxième saison avec les Marlies, jouant à plein temps et gagnant la confiance du personnel d'entraîneurs. Bracco a commencé à consolider sa réputation de meneur de jeu unidimensionnel et de spécialiste du jeu de puissance. Il devait devenir vraiment une élite à son niveau de compétence spécifique pour se rendre au spectacle.

Cinquième tour 2015, Dmytro Timashov, a repris les cartes de profondeur après Bracco. (Amy Irvin / Les écrivains de hockey)

Bracco a apparemment relevé le défi et a été critiqué lors de la saison 2018-19, tirant dans la Ligue américaine avec 22 buts et 79 points en 75 matchs. Mais malgré les chiffres accrocheurs pour les points du livre, il y avait encore de grandes questions sur son jeu global.

Pour un, 39 de ses points – presque exactement la moitié – sont venus en avantage numérique. C'est évidemment une compétence précieuse, mais les Maple Leafs avaient déjà Marner comme quart-arrière droitier en avantage numérique, et l'incapacité relative de Bracco à produire à cinq contre cinq était un peu inquiétante. Deuxièmement, les taux cibles de Bracco ont été augmentés d'un taux de licenciement insoutenable de plus de 17%, soit le double du taux de l'année précédente.

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Reliez ces préoccupations sous-jacentes à son jeu défensif faible, et vous avez un spécialiste du jeu de puissance qui ne peut vraiment s'intégrer dans une formation de la LNH sur une ligne de pointage que dans les minutes chaudes. Pour une équipe aussi profonde et talentueuse à l'avant que les Maple Leafs, il ne semblait pas que l'ajustement était là. Et le fait que l'équipe ne l'ait pas encore appelé à un seul match, a indiqué que Bracco était loin sur la carte de profondeur de l'organisation.

Néanmoins, Bracco a continué à travailler. Il aurait sauté les vacances d'été pour s'entraîner au centre d'entraînement des Maple Leafs avec le vétéran Jason Spezza et se serait mis en excellente forme pour le camp. Mais malgré tout le travail acharné, les Maple Leafs l'ont encore abandonné. Bracco n'était pas dans la soirée d'ouverture de l'équipe en octobre de l'année dernière, et au cours de la saison, il a vu six autres attaquants des Marlies être appelés dans la LNH devant lui.

Malgré son travail acharné et son succès dans la LAH, Bracco n'a jamais été appelé par les Maple Leafs. (Photo par Aaron Bell / CHL Images)

Avec l'écriture maintenant sur le mur, tout semblait s'effondrer pour Bracco. Sa production a échoué lorsqu'il n'a marqué que quatre buts et 34 points en 44 matchs pour les Marlies en 2019-20. Et tout s'est effondré en décembre lorsque Bracco a dit à l'organisation qu'il voulait un changement de nature. Les Leafs n'ont apparemment jamais trouvé de partenaire commercial, mais l'ailier de 23 ans va maintenant prendre un nouveau départ avec l'organisation Hurricanes.

Selon tous les témoignages, Bracco est un gars travailleur et drôle que ses coéquipiers aiment côtoyer, c'est donc dommage qu'il n'ait jamais réussi à atteindre le prochain niveau à Toronto. Il a certainement le talent de contribuer un jour à la LNH, et il peut enfin avoir cette opportunité en Caroline.

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