Les débuts de Curtis Joseph dans les Oilers ont été un moment de transformation pour la franchise

saison janvier. 13. Lorsque les Oilers hébergeront les Canucks de Vancouver sur une place Rogers vide, cela fera exactement 25 ans depuis une soirée de transformation pour l'organisation.

En regardant cela sur papier, il n'y a rien de particulièrement remarquable dans la victoire 5-4 des Oilers contre les Sabres de Buffalo le 13 janvier 1996, pour le distinguer de tout autre match au milieu d'une saison qui n'a mené nulle part. .

Mais les débuts du gardien de but Curtis Joseph à Edmonton ont marqué que les Oilers ont finalement tourné le coin de leur profondeur après la dynastie. Cela a marqué leur cartographie d'un moyen de revenir aux séries éliminatoires et de réengager une base de fans à un moment où l'avenir de la franchise était en jeu.

Les 11 589 partisans qui étaient là ce soir-là, ainsi que les Night Owls qui ont regardé la fin de la soirée Hockey Night in Canada avec une double tête à CBC, ont vu les Oilers prendre une avance de 4-1 avant de faire sauter cette avance, puis a prévalu sur le but de Doug Weight avec 12 secondes à jouer en prolongation. Le buteur gagnant et le gardien gagnant ont partagé un moment de joie, et Joseph a reçu une ovation debout – ou ce qui passe pour un dans une arène avec une capacité de deux tiers.

Une lueur d'espoir

Pour la première fois dans ce qui ressemblait à l'éternité, il y avait une lueur d'espoir, un réel sentiment d'optimisme que des jours meilleurs viendraient. L'ajout d'un gardien de but à son apogée a donné aux fans quelque chose à quoi s'en tenir.

Le séjour de Joseph à Edmonton a duré 30 mois, de janvier 1996 à juillet 1998, mais il s'est joint à l'équipe pendant une période de transformation monumentale. Lorsque "CuJo" est arrivé, les Oilers étaient sur le point de rater les séries éliminatoires pour une quatrième saison consécutive; une franchise qui, sous la propriété de Peter Pocklington, était toujours sur le point de déménager vers le sud.

Lorsque Joseph est parti, les Oilers étaient au milieu de cinq voyages consécutifs vers la saison record; appartenant à un groupe dont le seul but était de garder l'équipe à Edmonton, une ville qui se souciait à nouveau. À l'occasion, Joseph a joué 201 matchs, réguliers et d'après-saison combinés, créant certains des meilleurs moments des Oilers depuis la dynastie.

Années de la dynastie

Ah, les années de la dynastie. Presque depuis le premier match de la LNH en 1979, les Oilers faisaient partie de l'élite. Ils ont atteint leur première finale de la Coupe Stanley en 1983 lorsqu'ils ont perdu contre les Islanders de New York, puis ont remporté cinq championnats entre 1984 et 1990.

Les futurs attaquants du Temple de la renommée Wayne Gretzky, Mark Messier, Jari Kurri et Glenn Anderson ont finalement été échangés par les Oilers d'Edmonton.

Même si un futur Temple de la renommée après l'autre a été échangé – de Paul Coffey à Wayne Gretzky à Jari Kurri à Mark Messier à Glenn Anderson à Grant Fuhr – les Oilers ont continué à faire de profondes séries éliminatoires. En 1992, ils ont atteint la finale de la conférence pour la huitième fois en dix saisons, sans les garçons dans le bus.

Puis les roues se sont décollées.

En 1992-93, les Oilers ont raté les éliminatoires pour la première fois et ont terminé juste devant les Sharks de San Jose de deuxième année à la table de conférence. En 1993-1994, ils ont coulé au fond de la division Pacifique. Ils étaient absents pour une troisième saison consécutive en 1995 lorsqu'un lock-out a retardé la saison jusqu'en janvier et limité le calendrier à 48 matchs, frustrant encore davantage les fans, déjà fatigués du manque de succès de l'équipe et du drame hors glace.

Réunion des malheurs

La fréquentation a diminué lentement depuis la fin des années 1980, mais a atteint des niveaux d'alerte rouge en 1995-96. Un huard faible oscillant autour de 72 à 74 cents par rapport au dollar américain a rendu de plus en plus difficile la réussite des franchises canadiennes . Vu dans le contexte des Nordiques de Québec qui ont récemment déménagé au Colorado, et les Jets de Winnipeg se dirigent vers Phoenix, le fantôme d'un mouvement des Oilers au sud d'Edmonton. .

Le 9 janvier 1996, il n'y avait que 9 702 fans dans les tribunes lorsque les Oilers ont été embarrassés 5-1 par les Hartford Whalers. C'était leur septième défaite en dix matchs, laissant les Oilers avec l'un des pires records de la ligue. C'était aussi la dixième fois cette saison que moins de 10 000 fans se présentaient pour un match au Edmonton Coliseum.

Avant la saison 1995-96, en août 1995, le directeur général des Oilers Glen Sather a échangé avec succès avec les Blues de St. Louis pour acquérir Joseph, un gardien de but de 28 ans qui était à la fois finaliste du All-Star et du trophée Vezina. . . L'accord a soulevé des sourcils, étant donné que les Oilers avaient déjà un partant à Bill Ranford, également un ancien All-Star de 28 ans qui a été nommé MVP de la dernière course de la Coupe Stanley d'Edmonton en 1990. Le cerceau n'était pas assez grand pour eux deux, et beaucoup s'attendait à ce qu'un autre commerce vienne.

Bill Ranford a remporté le trophée Conn Smythe en tant que joueur par excellence des séries éliminatoires après avoir mené les Oilers à sa cinquième Coupe Stanley, en 1990. (Photo par Graig Abel / Getty Images)

Mais les Oilers et Joseph ne pouvaient pas s'entendre sur un contrat avant la saison, alors la direction a roulé avec Ranford et a envoyé Joseph au Thunder de Las Vegas dans le DIH, où il pouvait rester vigilant.

Les lamelles appuient sur la détente

Enfin, le 11 janvier 1996, lorsque son équipe a perdu des matchs et de la pertinence, Sather a franchi le pas (de «Edmonton Oilers History: Team Signs Curtis Joseph, Trades Bill Ranford to Boston Bruins, 11 janvier 1996») ;, Edmonton Journal 1/11/17).

Mouvements, en fait.

Il a envoyé Ranford aux Bruins de Boston et a signé Joseph (qui était allé 12-2-1 pendant sa période de Vegas) à un contrat de trois ans. Le symbolisme des traits de Sather était là si vous vouliez le trouver. Ranford était le partant d'Edmonton depuis plus de six saisons, et le départ a laissé le capitaine Kelly Buchberger comme le seul membre restant des équipes de championnat. Joseph était si nouveau que la peinture avait à peine séché sur le masque CuJo.

Joseph a commencé huit matchs consécutifs, s'est assis sur le banc dans un, puis a joué les 23. Il a commencé sa période des Oilers avec une séquence de trois victoires consécutives et a par la suite empêché l'équipe d'en gagner huit en 10 matchs en mars. Il a terminé la saison avec une fiche de 15-16-2, tandis que les autres gardiens de but des Oilers ont mené ensemble 15-28-6.

Les Oilers n'ont pas atteint les séries éliminatoires – ne se sont même pas rapprochés – mais ils ont resserré ensemble les meilleurs résultats de quatre ans en seconde période. Weight est devenu le premier huileur depuis Mark Messier en 1989-90 à marquer 100 points. La fréquentation est quant à elle passée d'une moyenne de 11531 avant Cujo à 13 362 après l'arrivée, avec près de 2000 fans de plus par match.

Un élan bien nécessaire

La flottabilité n'aurait pas pu arriver à un meilleur moment. Pocklington avait indiqué qu'il devrait déménager s'ils ne vendaient pas 13000 billets et 90% des sièges de l'entreprise avant le 31 mai pour se qualifier pour 2,5 millions de dollars canadiens grâce au nouveau CCAP (Canadian Currency Assistance Plan) de la LNH. Le CCAP a été créé pour aider les équipes canadiennes aux prises avec le taux de change. (extrait de «How Citizen Cal Nichols Saved Hockey in Edmonton», Edmonton Journal 12/14/07 ′).

Une course de billets dirigée par l'homme d'affaires local Cal Nichols et d'autres membres de la communauté a aidé les Oilers à dépasser 13 000 abonnements avant la date limite, doublant ainsi plus que le double des abonnements vendus en 1995-1996 (tirés de “ NHL Highlights: The First Big Save & # 39; par Cal Nichols & # 39;, Edmonton Journal 2/11/08).

Au même moment, les Oilers ont dévoilé un nouvel ensemble d'uniformes, qui ont remanié le look pour la première fois depuis leur arrivée dans la LNH. L'orange est devenu cuivre, le bleu est passé de doux à minuit, et ils ont ajouté un patch d'épaule avec un nouveau logo.

Les Oilers ont introduit de nouveaux maillots en 1996, qu'ils porteront au cours des prochaines saisons. (Tom Pidgeon / Allsport)

Le résultat était une esthétique plus moderne; Les Oilers se sont déguisés en équipe du présent, pas du passé – brillant même si le passé aurait pu l'être.

De retour en séries

L'énergie était sensiblement différente pendant la saison 1996-97. Les Oilers ont commencé 3-0 et ont été en position éliminatoire la plupart de la saison, et ont finalement réussi la septième tête de série et une première ronde avec les Stars de Dallas.

Avec la base de plus de 13 000 billets de saison, la fréquentation totale des Oilers a bondi de plus de 150 000 d'année en année. En moyenne, 16 043 fans se sont présentés par match, le plus depuis 1991-92.

Joseph a joué 72 matchs et a enregistré 32 victoires, qui à ce moment sont devenues numéro deux et troisième dans l'histoire de la franchise pour une seule saison. Il est devenu le premier gardien de but des Oilers à enregistrer un but à la moyenne sous 3,00 et un pourcentage d'arrêt supérieur à 0,900 tout en jouant plus de 10 matchs en une saison, établissant le record de l'équipe en une saison avec six blanchissages.

Mais son plus beau travail n'était pas encore venu.

De retour dans la saison du courrier pour la première fois sur cinq ressorts, les Oilers étaient égaux aux étoiles les plus favorisées. Joseph a enregistré deux blanchissages dans une série classique instantanée qui a parcouru la distance et plus encore.

La victoire d'Edmonton en prolongation au match 7 fait autant partie de la tradition de la franchise que n'importe laquelle de ses victoires à la Coupe Stanley, et on se souvient de deux matchs emblématiques en quatrième période. Le plus important, bien sûr, est l'instantané gagnant de la série de Todd Marchant devant le gardien de Star, Andy Moog. Mais l'impossible arrêt de Josef sur Joe Nieuwendyk quelques instants plus tôt était la seule raison pour laquelle le match se déroulait toujours bien.

Les Oilers se qualifient pour le deuxième tour où ils tombent finalement face au champion en titre de la Coupe Stanley, Colorado Avalanche, 4-1. Edmonton a à peine réussi à profiter de son premier match éliminatoire en cinq ans, avant que Pocklington n'annonce en juin qu'il vendait l'équipe.

Le propriétaire des Houston Rockets, Les Alexander, a vécu plus tard dans l'équipe avec l'intention de la déménager au Texas. Un groupe local, à nouveau dirigé par Nichols, avait jusqu'au 13 mars pour faire une offre d'achat des Oilers et de les garder à Edmonton. Quelques heures avant la date limite, Edmonton Investors Group (GIE) a effectué un dépôt de 5 millions de dollars. Les Oilers sont restés sur place.

Agir ou ne pas agir?

La relocalisation possible n'était pas le seul nuage inquiétant qui a plané au-dessus des Oilers pendant une grande partie de la saison 1997-98. Joseph était en route pour une agence libre à la fin de la saison, et les Oilers à court d'argent ne pouvaient pas se permettre l'énorme salaire qui lui était dû. Sather pourrait soit changer de gardien vedette avant la date limite, soit le garder dans l'espoir d'une nouvelle course profonde d'après-saison et risquer de le perdre pour rien en basse saison.

Glen Sather a choisi de ne pas échanger Curtis Joseph avant la date limite des échanges dans la LNH en 1998 (AP Photo / Jae C. Hong, dossier)

Alors que les Oilers s'en tenaient à une place en séries éliminatoires, la date limite des échanges du 24 mars allait et venait, et CuJo était toujours en ville. Sans aucun doute pour la première fois de la saison, Edmonton a remporté 8 de ses 11 matchs restants pour verrouiller la 7e tête de série de la Conférence de l'Ouest et une date de retour avec les Avs.

À sa deuxième saison complète avec les Oilers, Joseph a joué 71 matchs, a remporté 29 victoires et a enregistré huit blanchissages, ce qui est toujours le record de franchise en une saison. Encore une fois, il a gardé son meilleur pour les séries éliminatoires.

Une autre rébellion

L'avalanche expérimentée a remporté trois des quatre premiers matches et a pris une avance de 1-0 dans la troisième période du match 5. Ils n'ont pas marqué à nouveau.

Les Oilers se sont ralliés pour gagner le match 5, 3-1, puis ont remporté le match 6, 2-0 et l'ont scellé avec une victoire de 4-0 dans le match 7. Joseph était imbattable et a trompé l'avalanche pour la finale 163: 40 de la série.

Ils se sont ensuite heurtés à Dallas au deuxième tour et ont été éliminés en cinq matchs. Joseph a brillé les étoiles dans la seule victoire de l'équipe, lui donnant le record de franchise pour les séries éliminatoires.

Les Oilers ont eu en moyenne 16 245 fans en 1997-98, leur plus forte fréquentation depuis 1990-91. Pour la première fois en ce qui semblait être une éternité, leur avenir à Edmonton était assuré.

On ne peut pas en dire autant de Joseph.

Curtis Joseph a signé avec les Toronto Maple Leads en juillet 1998.

Après deux saisons et demie et deux séries éliminatoires mémorables, Joseph a signé un contrat de 4 ans de 24 millions de dollars avec sa ville natale des Maple Leafs de Toronto (de «Plus: Hockey – Toronto; Joseph signe un contrat de quatre ans») , The New York Times 16/7/98). En tant que huileur, CuJo a présenté une fiche de 76-76-14 avec 14 blanchissages (deuxième fois au club, derrière Tommy Salo) en saison régulière et 10-14 avec 5 blanchissages en séries éliminatoires.

Les Oilers ont joué les séries éliminatoires pour les trois saisons suivantes et quatre des cinq suivantes, mais ont perdu au premier tour contre Dallas à chaque fois. La sortie de Joseph était symbolique pour les Oilers après la dynastie: ils pouvaient réussir dans la mesure de leur budget.

Plus de deux décennies plus tard, les temps ont changé. Les Oilers sont maintenant l'une des équipes les plus viables de la LNH, avec deux des meilleurs joueurs du monde signant des contrats à long terme qui auraient été impensables lorsque Joseph était en route pour une agence libre. Mais cela ne s'est pas traduit par un succès après la saison. Cependant.

Un quart de siècle plus tard, le 13 janvier sera l'occasion d'un nouveau départ.

Le début d'après Curtis Josephs Oilers était un moment de transformation pour la franchise est apparu pour la première fois sur The Hockey Writers.

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