Le Mondial Juniors 2021 de Slovaquie, un succès retentissant

J'avais besoin d'un peu de temps pour réfléchir au tournoi de Team Slovaquie parce que j'étais convaincu que c'était plus que la fin attendue des quarts de finale. Je suis retourné et j'ai regardé un long métrage et j'ai essayé de bien comprendre ce qui s'est bien passé, ce qui a mal tourné et tout le reste. Il y a plus de bien que de mal à parler.

Ils ont remporté le match qu'ils avaient une chance de gagner contre la Suisse, mais ont ensuite surpris tout le monde en donnant au Canada une compétition difficile. Avec de nouvelles attentes élevées, ils ont trébuché contre l'Allemagne et se sont heurtés à la Finlande pour se qualifier pour le tour éliminatoire avec une fiche de 1-2-1. Puis ils ont tout interrompu avec une vive défaite pour les États-Unis.

En cours de route, leur talent et leur gravier ont souvent dépassé les attentes, même lorsqu'ils ont eu du mal à trouver la trace de leur but. Plusieurs joueurs ont profité de la scène qui leur était aménagée et ont attiré l'attention sur leur profil international. En surface, le tournoi slovaque à une victoire avec une finale en quart de finale pourrait ressembler à leur résultat mondial junior en 2020. Un examen plus approfondi indique que ce tournoi a été un grand succès pour les joueurs slovaques.

Latkoczy Gambit payé par

Dans un geste qui m'a surpris, le staff slovaque a choisi de lancer Simon Latkoczy au lieu du prétendu partant, Samuel Hlavaj. Je ne l'ai pas vu venir. On s'attendait à ce que Hlavaj ait commencé dès le premier jour et soit un gardien de but très respecté. Lors d'un match d'échauffement le 23 décembre contre la République tchèque, les deux gardiens ont joué. Rien de ce jeu ne m'a donné l'impression que Latkoczy allait se lancer sur Hlavaj.

Samuel Hlavaj de Phoenix Sherbrooke (Vincent L.-Rousseau / Phoenix Sherbrooke)

Le jeu défensif de l'équipe était, pour le dire légèrement, fragmentaire. La défaite 6-0 de la Slovaquie aux mains de la République tchèque a mis en évidence certaines des lacunes de son alignement défensif et de sa préparation. Les entraîneurs ont dû voir quelque chose dans la performance de Latkoczy, et ils ont décidé de l'accompagner au match d'ouverture contre la Suisse.

Compte tenu de la liste relativement faible de la Suisse cette année, ce match était la meilleure chance pour la Slovaquie de remporter la phase de groupes. Cela semblait être un gros pari de mettre la meilleure chance de victoire de l'équipe entre les mains du vainqueur net droitier de 5 pieds 10 pouces sur le plus grand et plus traditionnel Hlavaj.

Le jeu a payé. Malgré les matchs défensifs de la Slovaquie contre les Suisses au début du match, Latkoczy a tenu bon et n'a donné aucun but. Au fur et à mesure que le match avançait, l'équipe s'est resserrée à l'arrière et au moment où la troisième période est arrivée, Latkoczy avait effectué quelques arrêts clés pour garder son équipe dans le match. Sa confiance semblait augmenter à chaque minute qui passait. La défense devant lui semblait lui donner confiance, et ils se sont également améliorés au fur et à mesure que le jeu se développait.

Avec le match en jeu et les pénalités qui ont mis le Suisse en avantage numérique dans les dernières minutes, Latkoczy a connu son grand moment.

Après le grand sauvetage, les défenseurs slovaques ont risqué leur vie et leurs membres pour défendre la crise des buts. Leur solide défense dans les cinq dernières minutes pour préserver la victoire 1-0 semblait impossible avant le match. Le contraste entre le match défensif contre la République tchèque et les dernières minutes contre la Suisse était comme la nuit et le jour. Enfin, lorsque le moment est venu et qu'un gros arrêt a été nécessaire, Latkoczy a été à la hauteur de la tâche et a contribué à assurer la victoire.

Il a continué à être à la hauteur de la tâche. Latkoczy a terminé le tournoi avec le troisième meilleur pourcentage d'arrêt (.922) parmi les gardiens de but. Sur les huit buts qu'il a accordés, cinq étaient hors du jeu du pouvoir. Contre les USA, il a stoppé 38 tirs sur 42 et a maintenu son équipe dans le match jusqu'aux cinq dernières minutes.

Tiré des États-Unis

Le dernier match de la Slovaquie contre les USA a été étonnamment serré. Ils sont entrés dans le tour éliminatoire après avoir été nuls 6-0 par la Finlande. Compte tenu du fort tournoi des Américains à l'époque, la Slovaquie est entrée dans le jeu comme un outsider, mais certains ont oublié de le dire à Latkoczy.

Interrogé davantage par leur gardien de but, qui a fait de gros arrêts en toute sécurité après de gros arrêts, il y avait un sentiment que la Slovaquie donnait du fil à retordre aux Américains. Malgré l'abandon de cinq matchs de pouvoir, les Slovaques ont réussi à amener les Américains à subir certaines de leurs propres punitions. La déviation par Dominik Sojka d'un tir à la pointe de Samuel Knazko en avantage numérique avec 10:10 à jouer en troisième période en a fait un match de hockey 3-2.

Pendant une grande partie du match, les Slovaques ont pris du temps et de l'espace à l'équipe des États-Unis et les ont obligés à se contenter d'opportunités de score sous-optimales. La capacité de terminer fort distingue les gagnants des perdants. À cette occasion, les Américains ont montré qu'ils pouvaient faire le travail. À 4:14 de la fin, John Faranacci a piétiné les rêves de rébellion de l'équipe slovaque en remportant une bataille pour une rondelle perdante et en la faisant basculer à la maison pour porter le score à 4-2.

Ensuite, la Slovaquie a été laide. Les quatre dernières minutes ont vu des tentatives catastrophiques pour entrer proprement dans la zone offensive et faire sortir leur gardien de but pour l'attaquant supplémentaire. À 1h30 de la fin, un roulement de la zone offensive et un échec à récupérer la rondelle dans la zone neutre ont conduit à un but vide pour les Américains qui ont porté le score à 5-2.

Le match était tellement plus serré que le score final ne le suggère, et certains pourraient dire que les Américains ont joué leur pire match du tournoi. Cependant, je pense que la ligne défensive et le gardien de but de l'équipe Slovaquie méritent plus de crédit. Ils ont réussi à étouffer Équipe Canada à 2-1 jusqu'à ce que Jack Quinn scelle ce match avec des nuits vides pour en faire une finale de 3-1.

Jusqu'à ce que les Canadiens aient à affronter les Américains, les Slovaques leur ont donné leur défi le plus difficile. La croissance et le gravier montrés par la défense slovaque se sont développés au fur et à mesure que le tournoi se poursuivait, et ils ont gardé les matchs proches d'équipes aux talents supérieurs.

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Ce match, comme celui contre le Canada, a démontré que quand ils pouvaient tirer leur jeu, la Slovaquie était capable de s'accrocher au pays du centre de pouvoir du tournoi. On se demande ce qui aurait pu être si la Slovaquie n'avait qu'un ou deux meneurs de jeu ou buteurs vraiment talentueux en attaque.

La chimie des lignes avant slovaques n'a jamais semblé atteindre un point où elles pourraient être constamment menaçantes. Leur meilleure menace de but, Martin Chromiak, ne s'est jamais vraiment disputé avec ses coéquipiers.

Martin Chromiak de Kingston Frontenacs a été l'attaquant le plus doué offensivement de la Slovaquie dans le tournoi. (Kingston Frontenacs)

L'équipe qui marque le plus de victoires, et sans la capacité de le faire avec régularité, la Slovaquie a connu une montée raide, quelle que soit la distance défensive qu'elle a pu jouer. Pourtant, étant donné que les Américains ont continué de battre le Canada 2-0 et de remporter l'or, ce n'est pas une défaite dont la Slovaquie devrait avoir honte.

Knazko est quelque chose de spécial

Je continuerai à chanter les louanges de Knazko. Au final, il a fait un bon tournoi. Le troisième tour a choisi de jouer dans un tournoi qui correspondait à des joueurs qui étaient beaucoup plus tirés au sort, et il n'avait pas vraiment l'air hors de propos. J'ai de grands espoirs et de grandes attentes pour lui, et ce tournoi ne fait que renforcer cela. Il était capitaine d'équipe pour une raison.

Samuel Knazko, Slovaquie, Championnats du monde juniors 2021 de l'IIHF (photo de Codie McLachlan / Getty Images)

La blessure au genou de Knazko lors du match contre l'équipe allemande a été un tournant. Sans avoir leur meilleur défenseur du skate à 100% en prolongation, les Slovaques n'ont pas aidé. Il a ensuite été rayé pour le match contre la Finlande, et la défaite 6-0 montre à quel point il a manqué.

Match entrant et sortant, Knazko était le meilleur défenseur de la Slovaquie. Il a également mâché des minutes, menant généralement tous les défenseurs slovaques sur la glace dans les matchs qu'il a disputés. De plus, tout au long du tournoi, il a inscrit certains des meilleurs buts d'entrée / sortie parmi les défenseurs slovaques.

Knazko était assez bon dans ce tournoi pour faire une liste de quelques-unes des nations "Big Five". Il a encore besoin de se développer, mais il est sur la bonne voie et il a les outils que les équipes de la LNH recherchent. Les Blue Jackets de Columbus ont trouvé un joyau et il sera un potentiel prometteur à surveiller.

Myklukha a aidé à faire connaître son nom

Oleksii Myklukha a terminé le tournoi en tant que leader du pourcentage de victoires. Il a également marqué un but, ce qui était un bon moment fort. Il a démontré avec enthousiasme sa conscience et ses efforts loin de la rondelle, et avec la rondelle, il s'est avéré être un meneur de jeu habile.

Malheureusement, il ne pouvait tout simplement pas se mettre du même côté que ses coéquipiers pour se convertir à plus de chances de marquer. Dehors, il était le meilleur centre slovaque du tournoi. Le seul vrai point négatif a été les quatre pénalités mineures qu'il a prises en quatre matchs. Un dépisteur à qui j'ai parlé le projette de participer à la sixième ou septième ronde du repêchage de la LNH.

Je pense qu'il pourrait partir dès le cinquième, mais ce sera vraiment décidé par sa saison dans la LHJMQ après son installation à Rouyn-Noranda. Il est déterminé à les rejoindre à nouveau après la reprise de leur saison. Dans l'ensemble, il en a fait assez pour faire de ce tournoi un succès personnel.

Il a commencé la saison en tant qu'espoir classé C sur la liste de surveillance du dépistage central de la LNH. Avec tous les yeux rivés sur ce tournoi, Myklukha a mis son nom là-bas, et il y a de fortes chances que quelques équipes aient maintenant des dépisteurs qui le surveillent.

Andrej Golian et David Mudrak, héros méconnus

Andrej Golian est le type de joueur que je veux dans mon équipe de hockey. Le joueur de 6 pieds 4 pouces de 19 ans a la taille et la taille que vous voulez avec vous si vous construisez un défenseur à partir de zéro. Ses patins peuvent être considérés comme "assez bons", mais ce n'est pas une force particulière pour lui. Parce qu'il n'a aucun aspect majeur mesurable ou tangible dans son jeu, il est facile de le manquer. C'est un long métrage qui donne vraiment une idée de ce que Golian apporte à la table.

Tout au long du tournoi, chaque fois que quelqu'un a fait un gros jeu défensif ou un gros bloc, il semblait que c'était Golian. Il a lancé de gros coups le long des planches et il a été difficile de se battre pour des rondelles lâches. Son style de jeu est parfait pour une série finale cruelle où il pouvait lentement broyer des adversaires en cinq ou six matchs, ce qui les fatiguait d'aller dans les coins contre lui.

J'espère qu'il prend feu dans la Ligue de l'Ouest et qu'il pourra peut-être se frayer un chemin jusqu'à une invitation à un camp de la LNH ou un contrat avec la AHL. Je suis sorti de ce tournoi et j'ai adoré ce que j'ai vu de lui, et je pense qu'il convient au jeu professionnel nord-américain.

David Mudrak m'a donné une humeur similaire. Il était une présence rassurante et rassurante à l'arrière. Alors que le tournoi se poursuivait, il semblait être plus à l'aise pour sortir de la ligne défensive. Mudrak était assez bon pour être repêché lors des derniers tours en 2020.

Il n'a pas beaucoup d'avantages offensifs, mais s'il peut affiner le jeu de transition, il a un avenir en tant que défenseur professionnel dans une ligue supérieure du monde. Ce n'est peut-être pas la LNH, mais je pouvais voir Mudrak faire carrière dans la KHL, la Liiga ou la SHL.

Ce que l'avenir nous réserve

Le grand avantage de ce tournoi a été le jeu vedette de Simon Nemec et Juraj Slafkovsky. Les deux joueurs de 16 ans ont montré leurs talents et ont très bien joué contre des adversaires nettement plus âgés. Nemec est reparti avec quatre passes et a été nommé l'un des trois meilleurs joueurs de son pays. Slafkovsky a suscité beaucoup d'éloges grâce à la sphère Twitter potentielle.

Filip Mesar est un autre talentueux de 16 ans, mais il n'a vu de l'action que lors de deux matches pour les Slovaques. De leurs jeunes phénomènes, le tournoi de Mesar a été le plus décevant. Cependant, on s'attend à ce que ces trois joueurs continuent à se développer et à s'améliorer au cours des deux prochaines années de leur qualification.

Cela m'amène à une conversation difficile. Si la Slovaquie souhaite que ces joueurs, et d'autres, développent leur potentiel, ils doivent trouver un autre endroit pour jouer. Il y a eu des tentatives pour lancer un programme de développement de l'équipe nationale, mais il peut être impossible de se former à temps pour ce groupe de joueurs. À court terme, si le pays veut augmenter le niveau global de son équipe nationale junior, il doit continuer à envoyer des perspectives prometteuses à des ligues extérieures à la Slovaquie.

Certains des meilleurs joueurs du pays dans ce tournoi ont joué au hockey junior ailleurs. Michal Mrazik et Simon Jellus ont joué dans la ligue suédoise U20. Knazko, Slafkovsky et Rayen Petrovicky ont joué dans la ligue finlandaise U20. Pour les joueurs qui devaient jouer dans les ligues nord-américaines, COVID-19 a compliqué les choses cette saison. Les joueurs pris au repêchage d'importation de la LCH ne pouvaient pas se présenter à leurs équipes de la Ligue de l'Ontario, de la LHJMQ et de la WHL. Marko Stacha, Matej Kaslik, Mudrak, Golian, Chromiak et Myklukha ont tous vécu en Slovaquie en raison de la pandémie.

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Nemec, Slafkovsky et Mesar sont tous admissibles au repêchage d'importation de la LCH 2021. Simon Becar, le défenseur de 17 ans, est également qualifié. Slafkovsky sera probablement sélectionné, mais ce sera plus tard dans le repêchage et probablement par une équipe qui ne s'attend pas à ce qu'il vienne d'Europe. Il joue avec TPS dans la Ligue junior finlandaise, ce qui est un excellent programme. Espérons qu'il verra ses minutes augmenter au cours des 12 prochains mois, et lors du prochain tournoi, il aura plus d'expérience à son actif.

Nemec et Mesar ont tous deux passé du temps dans la ligue masculine de Slovaquie, Tipos Extraliga. Becar a passé du temps dans la ligue U18 en Slovaquie cette saison, mais il est destiné à jouer dans le Tipos Extraliga à un moment donné. C'est une ligue professionnelle pour les hommes, et ces jeunes joueurs y réussissent bien. L'inconvénient est que le niveau de concurrence est très faible.

La plus grande partie de la ligue est composée de joueurs d'origine slovaque dans un pays de 5,45 millions d'habitants. Il y a moins de 22 États américains. Il est plus petit que la population de la région du Grand Toronto. Une ligue de 12 équipes composée d'un petit pool, même avec des joueurs importés, verra le niveau de talent moyen en souffrir. C'est la bataille difficile à laquelle la Slovaquie est confrontée avec sa ligue professionnelle.

Il est possible que la Slovaquie se concentre sur l'augmentation du niveau de talent. Les frères Clarke jouent pour HC Nove Zamky et Brandt Clarke sera un premier choix lors du repêchage de 2021. Il pourrait donner à la ligue une visibilité indispensable et peut-être attirer des joueurs qui souhaitent jouer professionnellement à un plus jeune âge. Cependant, cela ressemble plus à une situation ponctuelle générée par COVID qu'à une politique de développement de la ligue, mais c'est une opportunité à explorer.

Malheureusement, toute modification apportée à un programme de développement national ou augmentation de la qualité de la ligue masculine viendra trop tard Nemec, Becar et Mesar. Ce sera dans le meilleur hockey de la Slovaquie d'essayer de faire pression pour des équipes de qualité qui les amèneront au repêchage d'importation de la LCH cet été.

Dernières réflexions

La Slovaquie a dépassé mes attentes au Mondial junior 2021. J'ai passé beaucoup de temps à déterrer des images de ces jeunes joueurs et à apprendre à prononcer leurs noms. Google Translate était mon meilleur ami. Si vous êtes intéressé par les clients potentiels slovaques, je vous recommande de suivre Samuel Tirpak et Matej Deraj sur Twitter. Ce sont de bonnes ressources pour les dernières informations sur le hockey slovaque, et je n'aurais pas pu terminer ma couverture de l'équipe Slovaquie sans eux.

Je m'attends à ce que Nemec, Mesar et Slafkovsky reviennent l'année prochaine, avides d'un meilleur résultat. Knazko, Myklukha, Chromiak, sont tous éligibles pour revenir l'année prochaine avec Latkoczy. Si l'équipe 2022 peut accumuler les résultats de ce tournoi, la Slovaquie peut aller au-delà des quarts de finale pour la première fois depuis 2015. Ce serait un spectacle à voir.

Le succès retentissant du Mondial junior 2021 de la Slovaquie a été publié pour la première fois sur The Hockey Writers.

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