La victoire de la Classique hivernale des Capitals 2011 a mis l'équipe sur la scène nationale

Alors que la rivalité Alexander Ovechkin-Sidney Crosby s'était établie depuis que les deux joueurs étaient les premiers choix des repêchages 2004 et 2005 de la LNH, respectivement, hiver 2011 Le classique l'a vraiment conduit à une scène nationale.

Bien que ce ne soit pas la toute première Classique d'hiver, c'est certainement celle qui a suscité le plus de battage médiatique au début de l'événement. Les Capitals de Washington avaient en fait voulu jouer les Bruins de Boston à Fenway Park pour la version 2010. Mais NBC voulait mettre les Flyers de Philadelphie dans cette compétition, alors les Caps ont dû attendre un an pour leurs débuts en extérieur.

Le jeu avait tout pour plaire: une mini-série HBO en quatre parties, une sensation de football sous une lumière vive au Heinz Field de Pittsburgh – domicile des Steelers de Pittsburgh de la NFL – et plus qu'un petit drame alors que les deux équipes se sont rencontrées dans une finale mémorable deux ans plus tôt sur patins devant une audience record.

Avec le 10e anniversaire de la Classique d'hiver 2011 ce jour de l'an, le jeu s'est vraiment révélé être un tremplin pour les Capitals sur la scène nationale.

"24/7" Introduction au classique

Contrairement aux trois jeux extérieurs précédents, la Winter Classic 2011 est venue avec des cloches et des sifflets, car la préparation de l'événement a été présentée dans une série en quatre parties de HBO "24/7 Penguins / Capitals", qui est allé dans les coulisses et a présenté les équipes dans les semaines précédant le match à l'extérieur.

"24/7 Penguins / Capitals" a duré quatre épisodes avant le match sur HBO, offrant aux fans une vue unique des deux équipes.

Les fans à la maison ont pu voir Bruce Boudreau manger de la crème glacée au Tyson's Corner Mall, Mike Green est monté sur un scooter, ainsi que d'autres scènes qui étaient vraiment nouvelles dans la Ligue nationale de hockey et qui n'avaient pas vraiment beaucoup de profils à haute visibilité à l'extérieur. rinken.

"C'était choquant", a déclaré l'ancien directeur des relations publiques de Capital Nate Ewell à propos de l'arrivée de HBO dans une interview en 2011. «Ils font un bon travail d'interférence en arrière-plan au point où vous les voyez autour, et vous vous y habituez. Ensuite, vous transformiez le coin en salle de gym ou en salle de musculation et oubliez qu'ils étaient censés être là et qu'ils sont là.

Malgré les rebondissements hors glace, Washington n'était pas vraiment fantastique sur la glace lors des premiers épisodes de la série, et il a continué avec l'équipe. Caps en a perdu huit d'affilée, ce qui a conduit certains entraîneurs et joueurs en colère alors que l'équipe luttait contre un déclin majeur – contrairement aux pingouins, qui ont roulé au début de l'enregistrement.

"C'est un mois difficile, et HBO est ici", a déclaré Boudreau aux joueurs lors d'une réunion avant un match filmé par les caméras de HBO. "Mais en même temps, je ne peux pas voir ce que nous traversons sans dire ce qui doit être dit. … Je vous garantis dans les vestiaires de Pittsburgh quand ils en ont remporté 10 de suite et qu'ils sont invaincus en 12 matchs, tous rires et blagues.

"Ils vont parler de deux équipes, une en difficulté et une ayant le temps de leur vie."

Du directeur général des Capitals George McPhee agitant après une défaite écrasante dans le télésiège TD Garden, au bruit des entraîneurs maudissant l'équipe alors qu'ils étaient battus 7-0 au Madison Square Garden, Capitals & # 39; émotions brutes leur écran – et quelque chose qui n'a pas été écrit.

Ancien directeur général George McPhee (Archives THW)

Contrairement aux éditions suivantes, où les images ont été un peu massées par les services de relations publiques et un peu plus construites, cette première édition était brute et ne ressemblait à rien de ce que les fans avaient vu auparavant – ou depuis.

Hype et marketing

Le jeu était aussi seulement le deuxième à être joué dans un stade de la NFL, et le premier depuis ses débuts à Buffalo en 2008, permettant à plus de fans d'assister à l'événement. Les fans des Capitals, qui n'étaient pas vraiment connus pour voyager à l'époque, ont attrapé environ 30 000 des 68 000 billets disponibles, allant de 49 $ à 295 $ chacun.

Pour une base de fans qui s'était développée au fil des fans des Penguins assistant aux matchs du Capital Center et du MCI Center, il y avait une chance de se rendre en masse au grand événement du rival, et ils en ont profité pleinement.

L'équipe a également apporté les étoiles et les rayures originales, les uniformes et le logo de bâton des années 1970 pour l'occasion, ainsi que le pantalon rouge qu'ils portaient pendant la saison d'expansion. Alors que l'équipe portait le maillot comme alternative à la fin des séries éliminatoires en 2015, c'était le premier véritable clin d'œil au logo d'origine – et qui a également vendu beaucoup de marchandises.

Reebok a produit un total de 38 000 chandails pour l'événement, dont environ 15 200 étaient des chandails de Washington. Les ventes d'articles pour la Winter Classic 2011 ont augmenté de 78% lors de l'événement Boston-Philadelphie l'année précédente et se sont vendues rapidement dans les magasins locaux.

Le temps crée une atmosphère semblable au football

À l'origine, le jeu était prévu pour 13 heures. début, mais de fortes pluies annoncées pour le jour de l'an ont poussé l'heure de début à 20 heures, ce qui a donné à la Winter Classic une chance d'être à la télévision en temps réel.

Boudreau a noté que même si la Classique d'hiver 2011 n'était qu'un des 1230 matchs de la LNH en saison régulière, elle semblait beaucoup plus importante.

"Au final, c'est environ deux points", a déclaré Boudreau aux journalistes avant le match. «Mais ne nous trompons pas. Nous sommes tous des gens qui veulent que le hockey se développe, et c'est une bonne affaire. Faire partie de cela est très chanceux, et dans cinq ans, vous vous asseyez, et si vous jamais revenir à l'une de ces choses, ça va être une bonne chose.

«Si nous pouvons aider à bâtir le hockey aux États-Unis, au Canada et dans le monde en organisant un grand spectacle pour ces gens, il y a plus de deux points. Cela vaut beaucoup plus. "

Alors que la pluie du matin avait disparu pendant un certain temps, la glace était en mauvais état les jours précédents en raison des conditions météorologiques et des températures toujours autour de 50 degrés au visage. Quand il est tombé la nuit à Pittsburgh habillé de lumières festives, cela ressemblait plus à une inclinaison du «Monday Night Football» qu'à un match de la LNH avec les deux équipes sous les lumières.

C'était aussi le plus grand public jamais vu jouer à Washington, avec les jeux extérieurs ultérieurs au Nationals Park lors de la Winter Classic 2015 et dans la Navy dans la Stadium Series 2018, dont aucun ne s'approche de la capacité de Heinz Fields.

Washington remporte la bataille

En fin de compte, cela s'est encore avéré être une bataille acharnée dans la rivalité entre les Capitals et les Penguins, qui, même s'il ne s'agissait que d'une compétition saisonnière régulière, avait certainement plus de droits de vantardise que n'importe quelle compétition non éliminatoire.

Bruce Boudreau savait que la Classique d'hiver 2011 était plus significative qu'une compétition de saison moyenne de la LNH. (Photo par Dave Sandford / NHLI via Getty Images)

John Erskine et Mike Rupp se sont disputés pendant la première période – seulement la deuxième de l'histoire de la Classique d'hiver – avec les conditions bâclées qui ont entravé les grandes compétences des deux équipes.

La pluie a fait connaître sa présence pour la deuxième période, transformant la fausse neige autour de la patinoire en tapis mouillés, et l'eau à la surface a commencé à coller.

Evgeni Malkin a frappé en premier pour les hôtes au début de la deuxième période, mais le but de Mike Knuble un peu plus de quatre minutes plus tard a permis à la minorité vêtue de rouge dans la foule de se faire connaître.

"Vous pouvez voir, vous pouvez entendre quand nous marquons des buts combien de personnes [were] sont fans de Washington", a déclaré Ovechkin lors de la conférence de presse d'après-match. "Je peux voir mille personnes en un seul endroit, mille personnes à l'étage, c'était vraiment incroyable."

Eric Fehr a donné à Washington sa première avance à la fin de la période en raison d'une erreur de Marc André-Fleury, et les Caps ont commencé à prendre le contrôle de la compétition.

Le jeu est également venu avec controverse, comme David Steckel et Sidney Crosby sont entrés en collision à un cercle avant dans la fin des Penguins, laissant les Penguins & # 39; étoile sur la glace avant la fin de la période.

Le coup a donné à Crosby une commotion cérébrale, la première des deux qu'il subirait cette semaine-là, et la blessure coûterait vraiment aux Penguins une chance pour une deuxième coupe en trois saisons, car il a raté beaucoup de temps dans la séquence.

Fehr a glacé le jeu en troisième période en remerciant un tir passé Fleury, et les Capitals ont pu célébrer deux points plus gros que la normale.

"C'était incroyable", a déclaré Fehr aux journalistes par la suite. «La première fois que nous sommes sortis pour la première période là-bas, les fans étaient bruyants, et c'était tout ce dont vous rêviez. C'était une soirée parfaite. Beau et sombre dehors, avec les lumières, c'était super.

"C'était l'un des meilleurs sentiments de ma vie", a déclaré Ovechkin après le match. «Quand vous voyez qu'il est complet, c'est comme si je ne pouvais pas imaginer quand les joueurs de football jouent à chaque match comme celui-ci. C'est incroyable.

Alex Ovechkin, Capitals de Washington (Jess Starr / The Hockey Writers)

«[You want to] sortez et jouez comme ça tout le temps. Et votre famille vous regarde, vos amis et un million de personnes vous regardent. Lorsque vous réussissez, vous obtenez deux points, vous vous enthousiasmez et vous vous sentez bien dans votre peau et dans votre équipe.

Winter Classic un succès

Le match a attiré 4,5 millions de téléspectateurs à NBC, qui était le match de saison régulière le plus regardé de la ligue depuis 1975. Alors que la Classique d'hiver en 2014 a éclipsé le nombre nord-américain, c'est toujours la saison de la LNH la plus regardée aux États-Unis. les 45 dernières années.

La victoire a été le point culminant de la saison des Capitals, tandis que Washington a pu envoyer les Rangers de New York à cinq matchs au premier tour. Mais ils ont été emportés par le Lightning de Tampa Bay au deuxième tour – la même équipe qui a battu les pingouins en sept matchs la ronde précédente.

Mais d'un point de vue national, la Winter Classic 2011 est réelle lorsque les Capitals sont devenus davantage une présence nationale à la télévision américaine et moins une équipe régionale qui s'était limitée aux régions de Washington et de Baltimore.

Même avec sa série finale classique de 2009 avec les Penguins deux saisons plus tôt, elle résonnait un peu plus, du moins à Washington. Et pour une équipe qui n'a pas remporté beaucoup de grandes victoires contre ses rivaux avant les séries éliminatoires en 2018, cela a également donné aux Caps le droit de se vanter jusqu'à ce qu'ils puissent enfin remporter un titre de la Coupe Stanley.

L'équipe de la victoire de la Classique d'hiver 2011 des Capitals post a mis l'équipe sur la scène nationale pour la première fois dans The Hockey Writers.

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