La foudre surmonte l'adversité pour remporter 3 des 4 contre les ouragans dans un aperçu des séries éliminatoires potentielles

Dans ce qui ressemblait à une série finale miniature, le Lightning de Tampa Bay et les Hurricanes de la Caroline ont terminé un set de quatre matchs avec un 3- 1 victoire jeudi soir. En raison du mauvais temps et des pannes de courant au Texas, les Stars de Dallas ont dû reporter deux autres matchs contre les Bolts et envoyer le cryptage de la LNH tout en faisant des changements d'heure dans la ligue.

Quand ils ont perdu deux de leurs trois matchs précédents contre les Panthers de la Floride, Lightning a terminé quatrième de la Division Centrale derrière les Panthers, les Hurricanes et les Blackhawks de Chicago quand Lightning a appris qu'ils se rendraient à Raleigh plus tôt que prévu.

Ce changement d'horaire mettrait en place quatre réunions entre la foudre et les ouragans sur une période de six jours, chaque équipe organisant une paire de matchs. L'atmosphère était lourde d'ambitions en séries éliminatoires alors que deux des meilleures équipes de la division centrale se sont battues contre elle pour grimper plus haut dans le tableau.

Nedeljkovic remporte une première réduction de carrière

Le premier match de la mini-série a commencé à peu près de la même manière que le premier match de la saison de ces deux équipes s'est terminé – Lyn ne réussissant pas à marquer. En fait, Lightning n'a réussi que 24 tirs au total dans le jeu, 13 de ces tirs sont survenus dans la deuxième période seulement. Le gardien des Hurricanes Alex Nedeljkovic n'a jamais été testé, mais a effectué tous les arrêts qui lui ont été accordés lorsque la foudre a pu générer les petites opportunités qu'ils avaient. Andrei Vasilevskiy a accordé trois buts égaux ou plus pour la troisième fois seulement cette saison, enregistrant 24 arrêts à l'autre bout pour les boulons.

Alors que les batailles offensives contre les ouragans se poursuivaient pour la foudre, la partie a été perdue en raison d'une mauvaise gestion de la rondelle des ailes dans la zone défensive. Un match perdu derrière le filet par Alex Killorn a conduit la rondelle à éclabousser les planches de Martin Necas qui l'a lancée sur le filet. La rondelle a rebondi sur Killorn avant que Vincent Trocheck n'arrive à l'arrêter au-delà de Vasilevskiy. Au deuxième but, Brayden Point et Ondrej Palat n'ont pas réussi à se connecter à la pause lorsque la rondelle a rebondi sur le pied de Palat et hors de portée du bâton. Andrei Svechnikov n'a pas tardé à pousser la rondelle vers Sebastian Aho, qui a dépassé Ryan McDonagh et a frappé Vasilevskiy haut.

Alex Nedeljkovic a fait son premier arrêt en carrière contre le Lightning de Tampa Bay (photo de Grant Halverson / Getty Images)

La malchance ne s'est pas arrêtée là. Au début de la troisième période, Jordan Martinook a trop musclé Alexander Volkov pour la rondelle devant Vasilevskiy avant que l'ex-éclair Cedric Paquette n'enterre un tir de l'écart. Avec une avance de trois buts en main et une défense étouffante devant, Nedeljkovic avait tout ce dont il avait besoin pour assurer son premier arrêt en carrière lorsque les Hurricanes ont remporté le premier match, 4-0.

Début de Barre-Boulet et Colton

Après deux batailles inutiles contre les ouragans, les entraîneurs en chef Jon Cooper et Lynet ont commencé à ressentir l'urgence de gagner. Pour la première fois depuis longtemps, sur la route, Cooper Blake Coleman-Yanni Gourde-Barclay Goodrow n'a pas démarré la ligne ensemble. En fait, Cooper a fait quelques remaniements dans l'espoir de générer plus d'occasions offensives, notamment en ajoutant Patrick Maroon à la première unité de jeu de puissance et en élevant Alex Barre-Boulet pour son premier match dans la LNH. Alors que ces changements ont vu Boltene prendre un rapide avantage de 11-1, les Hurricanes n'ont frappé que lorsque Jesper Fast a marqué sur le troisième tir de Cane du match.

Les Lightning ont réussi à égaliser le jeu au début de la deuxième période lorsque le capitaine Steven Stamkos a finalement placé un devant un mémorial de filet des Hurricanes avec une explosion sur le jeu de puissance. Plus tard dans la période, Victor Hedman a donné à Bolts sa première avance sur Canes lors de la saison 2020-21, quand il a réussi un tir sur l'épaule droite de James Reimer. Fixer des deuxièmes buts la nuit en avantage numérique à la fin de la période a égalisé le match à deux pièces à l'approche de la deuxième pause. La foudre a fermé les ouragans pour le reste du chemin en troisième période lorsque Vasilevskiy a fait la une quand on lui a demandé, et Palat a marqué un but graisseux avant que Killorn ne scelle l'accord avec des nuits vides.

Lors du premier match de retour à Amalie Arena, Lightning a eu sa chance de se venger de Nedeljkovic. Pour le deuxième match consécutif, les Bolts ont vu un joueur faire ses débuts dans la LNH, et Ross Colton n'a pas tardé à faire sentir sa présence sur la glace. Lors de son deuxième quart de match, Colton a réussi à se mettre en position sur Trocheck et à claquer une passe de Hedman. Ce serait tout ce dont Vasilevskiy aurait besoin, car le vainqueur net de 26 ans effectuerait 25 arrêts sur le chemin de son premier blanchissage de la saison.

Lightning ajouterait un but en avantage numérique en première période, leur deuxième but sur l'avantage de l'homme en autant de matchs que Coleman redirigeait une belle passe de Gourde pour doubler l'avance. Les deux gardiens de but ont fermé les opportunités pour le reste du temps avant que Goodrow n'ajoute un filet vide pour ramener le score final à 3-0 la première nuit consécutive.

McElhinney brille à nouveau

Après avoir été abattu lors de sa dernière sortie, Curtis McElhinney a de nouveau été chargé de commencer lorsque Vasilevskiy a gagné une nuit bien méritée. Comme il l'a déjà montré, McElhinney a relevé le défi et a rejeté 31 des 32 tirs de la Caroline. Les Hurricanes sont sortis affamés après la rédemption, alors que Lightning avait l'air bâclé en première période et a finalement concédé le premier but du match d'un chiffre d'affaires en zone neutre avec un peu plus de cinq minutes à jouer dans le penalty d'ouverture. Les Bolts auraient besoin de quelques gros arrêts de McElhinney avant de pouvoir enfin rejoindre le tableau grâce au premier but de la saison de Mikhail Sergachev au milieu de la seconde.

Andrei Vasilevskiy et Curtis McElhinney ont combiné pour 114 arrêts sur 120 tirs en quatre matchs contre la Caroline (Amy Irvin / The Hockey Writers)

La Caroline a battu Tampa pendant les deux premières périodes, 25-14, mais n'avait pas de réponse pour McElhinney. Gourde a résolu Reimer pour la deuxième fois du match sur un beau tir de la ruée vers l'aile. Goodrow ajouterait son deuxième but vide en autant de nuits que Lightning avait mal commencé une victoire difficile et constructive. Lightning voulait terminer le match avec 22 tirs, leur deuxième premier cette saison, alors qu'ils revenaient à la deuxième place de la division centrale après les Panthers d'un point.

Cette série, comme le fait souvent le hockey, a prouvé que tout peut arriver dans la LNH. La foudre a souvent été jouée, mais a trouvé un moyen de creuser profondément et de persévérer en équipe. Prendre trois des quatre matchs n'a pas été une tâche facile contre cette équipe de la Caroline, et comme le prévoyait cette minisérie, une série finale de sept matchs entre ces deux équipes offrira du hockey divertissant.

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