La défense des prédateurs obtient ce dont elle a besoin avec Benning

Les Predators de Nashville ont apporté une autre amélioration significative à leur ligne bleue avec l'ajout de Matt Benning. Il a été sélectionné au 175e rang au repêchage 2012 de la LNH par les Bruins de Boston. Il a ensuite joué pour les Huskies de la Northeastern University dans la NCAA de 2013 à 2016, où il a disputé 110 matchs avec 56 points (9 buts et 47 passes) et en 2016, il a aidé les Huskies à remporter le titre de Hockey East.

Lorsque les Bruins ne lui ont pas offert de contrat, il a choisi de signer une entente d'entrée de deux ans avec l'équipe de sa ville natale, les Oilers d'Edmonton (Benning est de St. Albert, Alberta, à une courte distance en voiture d'Edmonton). Il a également des liens avec la LNH; son père, Brian Benning, a joué pour cinq équipes de la LNH, dont les Oilers. Son oncle est Jim Benning, qui a joué pour les Maple Leafs de Toronto et les Canucks de Vancouver et qui est maintenant le directeur général des Canucks.

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Il a rejoint le camp d'entraînement des Oilers lors de la saison 2016-17 et a fait partie de l'équipe. Mais après s'être assis comme un grattoir en bonne santé pour la soirée d'ouverture, il a été envoyé à leur division de la Ligue américaine de hockey, les Bakersfield Condors. Sa période avec Condors fut de courte durée. Il n'a disputé que deux matchs avant d'être rappelé à Edmonton pour faire ses débuts dans la LNH le 1er novembre 2016 contre les Maple Leafs. Son premier but dans la LNH est survenu le 7 janvier 2017 contre Cory Schneider et les Devils du New Jersey.

Matt Benning, Edmonton Oilers, 21 octobre 2017 (Amy Irvin / The Hockey Writers)

Au cours de ses quatre saisons à Edmonton, il a disputé 248 matchs avec 15 buts et 46 passes. Sa haute saison en carrière a eu lieu en 2017-2018 lorsqu'il a disputé 73 matchs avec 6 buts, 15 passes décisives, 49 minutes de pénalité et deux buts gagnants.

Nouveau départ à Nashville

Le 9 octobre 2020, Benning a signé un contrat AAV de 1 million de dollars sur deux ans avec les Predators en tant qu'agent libre. Le directeur général de Predator, David Poile, avait beaucoup de bonnes choses à dire à son sujet, notamment: "Les meilleures années de Matt sont encore devant lui, et nous attendons avec impatience que ceux-ci viennent à Nashville."

Benning ajoute de la taille et de la profondeur à la ligne bleue du Predator de 6 pieds 1 et 203 livres. Poile a noté qu '"il a la capacité de jouer contre les lignes supérieures de l'opposition, en plus d'être impliqué dans l'offensive". Il gère très bien la rondelle et est connu pour son jeu de transition. Il devrait donner aux prédateurs une étincelle offensive et contribuer de manière significative au jeu du pouvoir.

Au cours de la saison 2019-2020, les Preds ont eu du mal à jouer seulement 33 buts en avantage numérique (PPG), et ils avaient un pourcentage de avantage numérique de 17,3 (PP%) par rapport à la meilleure équipe en avantage numérique de la ligue des Oilers d'Edmonton, qui avait 29,5 PP%. Ces chiffres leur ont donné une 25e place au classement général dans la LNH de 31 équipes pour leur avantage numérique, ce qui n'est pas un chiffre favorable.

Benning pourrait rivaliser avec les espoirs défensifs de Nashville Jeremy Davies, Frederic Allard et Alexandre Carrier, tous actuellement avec les Admirals de Milwaukee, l'équipe affiliée à Pred dans la AHL. Bien que ces joueurs se soient développés dans la AHL, Benning a beaucoup d'expérience dans la LNH, ce qui lui donne un avantage significatif lorsqu'il se dispute une place dans la troisième paire.

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Nashville a pris une bonne décision et a choisi le joueur qui répondait le mieux à leurs besoins immédiats. Bien que l'accord soit bref, Poile a ajouté que «la capacité physique et de patinage de Benning complète bien notre corps de défense». Il y avait des trous dans le jeu Preds qui devaient être comblés, et le choix de Benning a rempli ce trou.

Matt Benning, Edmonton Oilers, 21 octobre 2017 (Amy Irvin / The Hockey Writers)

Benning a 26 ans et est un vétéran de la LNH et connaît le chemin du match. Il joue un jeu très compétitif et est toujours prêt à s'améliorer. "J'ai essayé de me lever plus dans la précipitation, de produire un peu plus … Mais je suis extrêmement excité de rejoindre un D-corps qui est déjà spectaculaire."

L'avenir de la ville de la musique

Étant donné les éloges de Poile déjà, Benning aura une opportunité fantastique de faire une grande différence pour le back-end des Predators. Si les deux prochaines saisons se passent bien pour lui et qu'il est la solution aux besoins défensifs que Preds pourrait avoir à combler, je pourrais le voir être un membre régulier de la formation Preds et jouer un grand rôle dans la contribution au succès futur de l'équipe.

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