Howie Meeker était un homme de la renaissance du hockey

L'ancien joueur et diffuseur, décédé dimanche à l'âge de 97 ans, était tellement plus qu'un sur le quipster. Il a appris à des générations de Canadiens davantage sur le jeu qu'ils aiment. Et parfois, certaines de ces leçons étaient brutales et impitoyables.

En 1968, Howie Meeker était à Montréal pour une convention d'articles de sport quand il a rencontré Ted Darling, l'homme de jeu par match d'une station de télévision locale. station, a changé à jamais le paysage de la radiodiffusion de hockey. Darling a pris la liberté de réserver Meeker comme analyste invité entre les périodes du match des Canadiens de Montréal ce samedi soir, sans le savoir le producteur Ralph Mellanby, qui avait déjà réservé le légendaire écrivain montréalais Red Fisher pour l'émission. Fisher pour Meeker, qui a rejoint Dick Irvin dans le studio cette nuit-là, et une star est née. Ou dans le cas de l'ancien vainqueur du trophée Calder et quadruple champion de la Coupe Stanley, renaître. À partir de ce moment, Meeker ouvrit la bouche pour critiquer J.C. Tremblay pour avoir fait le mauvais jeu, ce qui était inconnu dans la diffusion de hockey à l'époque, Meeker était un coup franc. "Il a époustouflé le pays", a déclaré Mellanby. «Les appels téléphoniques et le courrier des fans que j'ai reçus …»

À la suite de la mort de Meeker dimanche quatre jours après son 97e anniversaire, vous entendrez beaucoup parler des concepts de Meeker comme les golly-gee-willakers et jumpin & # 39; jehosephat et jiminy crickets. Et si vous n'êtes pas familier avec la vie de Meeker, ou même si vous l'êtes, cela peut créer une image caricaturale. Mais Meeker était tellement, tellement plus profond que ça. En fait, il était un homme de la Renaissance du hockey, l'un des véritables géants du jeu et l'un des hommes les plus intéressants jamais associés à ce sport.

Il était un vétéran de la Seconde Guerre mondiale qui a échappé à des blessures paralysantes lorsqu'un de ses camarades a accidentellement laissé tomber une grenade vivante près de lui pendant les exercices d'entraînement. Il a été le meilleur recrue de la ligue en 1946-47 avant de remporter quatre Coupes Stanley en huit ans de carrière. Il était un député canadien, un homme d'affaires très prospère, le diffuseur du Temple de la renommée et un pionnier de la télévision de hockey, un ami de nombreux organismes de bienfaisance et l'un des meilleurs professeurs que le sport ait jamais connus. Il a enseigné aux Canadiens le sport à travers les vagues, avec ses livres sur le hockey et son école de hockey extrêmement populaire. Il a mis tout le monde en garde contre les Soviétiques en 1972 et a déclaré que leur niveau de compétence poserait aux supposés meilleurs joueurs du monde toutes sortes de problèmes. Il a remporté un championnat de la Coupe Calder en tant qu'entraîneur dans la Ligue américaine et a été entraîneur d'une saison dans la LNH, quittant son emploi après avoir battu le patron des Maple Leafs Stafford Smythe lors d'une confrontation pendant le camp d'entraînement.

Howie Meeker était la conscience du jeu et l'un des grands professeurs. Et les leçons étaient parfois stupides et impitoyables, mais elles devaient être enseignées. À un moment donné, une grande partie de la culture du hockey valorisait la violence et les menaces, Meeker a balancé et a expliqué que le Canada avait pris du retard par rapport aux autres pays parce qu'il n'enseignait pas aux enfants les bonnes compétences. Et il avait raison.

Quarante ans avant que les analystes télévisés d'aujourd'hui ne décomposent tous les détails du jeu, Meeker a fait exactement cela, osant signaler les erreurs et les mauvais jeux à un moment où ce n'était tout simplement pas fini. «Il nous a tous remis un peu en arrière», a déclaré Irvin. «Je me souviens que Tremblay a fait quelque chose ce soir-là, et la phrase de Meeker était: 'Vous ne pouvez pas faire ça. "Le reste d'entre nous étions des mauviettes, nous ne voulions rien dire de tel. Il voulait parler de compétence. Nous n'avons jamais pensé aux compétences d'un joueur de hockey, mais Howie les a apportées aux gens. Il y a un moyen de jouer à ce jeu, et il a martelé dessus. Que quelqu'un l'ait jamais compris, il n'en a pas donné la chance -. »

Il ne fallut pas longtemps avant que Mellanby se rende compte que Meeker était une star au début. Après l'avoir préparé pour quelques autres apparitions à 100 $ par représentation, Mellanby a offert à Meeker un emploi permanent avec Hockey Night in Canada mais a constaté que Meeker était aussi indulgent en tant que revendeur que analyste. . "Il a dit:" Je ne le fais pas pour cent couronnes par émission "", a déclaré Mellanby, parlant à Meeker la semaine dernière pour son anniversaire. "J'ai dit:" Je vais vous dire quoi. Comme il y avait beaucoup d'argent à l'époque, mais il était vraiment unique. & # 39;

Meeker a utilisé son nouveau statut de star de la télévision pour lancer Howie Meeker & # 39; s Hockey School, qui était Un énorme succès. Des écoles ont eu lieu partout au Canada, et les élèves ont passé deux semaines sur place pour apprendre le jeu et pratiquer d'autres sports. Meeker l'a transformé en une série télévisée qui a enseigné aux enfants les rudiments du contrôle de la rondelle, du patinage et des passes. en avance sur son temps, parlant des avantages des joueurs des années avant que cela ne devienne un aliment de base dans l'encyclopédie du hockey. Et il n'a jamais eu peur de critiquer à tous les niveaux du hockey la façon dont on enseignait aux enfants. Dans un segment, Meeker a déclaré: "Non quelque chose qu'on appelle des chevilles faibles Des parents faibles, de mauvais patins, pas de support, pas d'acier dans la lame … Mais des chevilles faibles? les enfants qui peuvent marcher peuvent bien patiner et patiner. »

Mais c'est avec Hockey Night dans les années 1970 que Meeker obtiendra l'essentiel de son prestige. Mellanby avait appris l'existence du télestrateur, qui a permis à un analyste de demander aux fabricants «dans le camion» de sauvegarder les rediffusions et de dessiner sur un écran de télévision avec un stylo lumineux. La première fois que Meeker a utilisé le télestrateur, Mellanby s'est assuré de produire le jeu pour qu'il n'y ait aucun problème. "Nous nous sommes entraînés avec ça avant le match, et il n'arrête pas de dire: 'Je ne peux pas faire fonctionner cet imbécile fou" ", se souvient Mellanby." Alors je lui ai dit à l'oreille: "Essaye le changement." , “ Et il a dit: “ Ah, ça y est! '' Et ça a vraiment augmenté sa carrière. ''

Quand Meeker est mort, il était l'un des quatre seuls joueurs restants – Ed Sandford, Marty Pavelich et George Armstrong sont les autres – qui ont joué pendant les années 1940 et joué au moins 300 matchs dans la LNH. Mais l'impact de Meeker sur le jeu est allé bien au-delà de ses jours de jeu. Et il y avait une chose qui l'a poussé toutes ces années à essayer d'améliorer le jeu. «J'en suis venu à réfléchir et je ne connais personne qui aime le hockey plus que lui», a déclaré Irvin. "Juste une compréhension très profonde du jeu et de ce qu'il signifiait." Catalogue

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