Énigme du coronavirus : les défis de jouer au hockey dans une pandémie

La pandémie a forcé plusieurs espoirs de la LNH à jouer dans des endroits inhabituels – et dans certains cas à ne pas y jouer du tout . Mais cela a également créé quelques avantages imprévus.

Comme beaucoup d'entre nous, Luke Evangelista a pris quelques kilos en trop pendant la pandémie de COVID-19. Comme presque aucun d'entre nous, ils étaient en fait aux bons endroits. Selon Evangelista, si vous traversez plus d'un an d'isolement, il serait sage d'utiliser ce temps de manière productive.

Sur les 100 premiers joueurs sélectionnés lors du repêchage 2020, 99 ont trouvé un endroit pour jouer et au moins avoir des représentants de jeu au cours de la saison 2020-21. Le 100e était Evangelista, un ailier droit de 19 ans des Knights de London de l'OHL qui a été classé 42e au total par les Predators de Nashville.

Evangelista n'est entré dans un match qu'à la fin du mois de mars, plus d'un an après sa dernière participation à l'action. En raison de la pandémie, l'OHL avait été suspendu et les prédateurs avaient temporairement perdu leur société affiliée à la AHL, les Milwaukee Admirals, qui a été obligée de partager une chambre avec les perspectives des Hurricanes de la Caroline pour les Wolves de Chicago. Cela n'a laissé à Evangelista aucun endroit où jouer pendant plus d'un an.

Au lieu de traîner sur Netflix, cependant, Evangelista a décidé de s'entraîner avec son entraîneur personnel dans sa ville natale d'Oakville, en Ontario, dans le but de se rassembler. Lorsqu'il a pesé pour la dernière fois avec les Knights la saison dernière, il a fait pencher le poids à 159 livres. Quand une place s'est finalement ouverte aux loups à la mi-mars, il était un 175 plus robuste. "Avec tout ce temps libre du jeu, il était important pour moi de gagner beaucoup plus de force et beaucoup plus de poids", a déclaré Evangelista. . "Une grande chose avec moi, c'est que j'ai toujours été un gars plus mince, donc j'avais besoin de travailler sur la force. Une année sans hockey, ça craint quand on y joue depuis 14 ou 15 ans, mais ça m'a donné la chance d'être dans la meilleure forme que j'aie jamais été de ma vie. Et je perds généralement du poids pendant la saison avec tous les jeux et exercices.

Il est juste de dire que la vie de tout le monde est confuse depuis mars 2020, donc peu de gens auront pitié des jeunes hommes qui poursuivent le rêve de jouer dans la meilleure ligue de hockey au monde. Mais les joueurs repêchés en 2019 et 2020 ont passé une grande partie de cette saison à chercher des endroits où jouer, à moins qu'ils ne jouaient pour une équipe européenne ou un hockey universitaire américain. La LHJMQ a commencé tard, a essayé de jouer dans les bulles et a finalement dû arrêter le match en décembre et presque tout le mois de janvier avant qu'il ne commence comme prévu. La WHL n'a commencé la saison qu'au début du mois de mars. Lorsque l'OHL a normalement commencé les séries éliminatoires à la mi-mars, il n'avait toujours aucune idée de quand les choses commenceraient, même s'il y avait de l'espoir que les choses puissent commencer en avril. Certains joueurs ont dû improviser. La perspective défensive des Dallas Stars Daemon Hunt a joué pour trois équipes dans trois ligues avec des niveaux de compétence très variés. Avec le retard de la WHL, Hunt a joué trois matchs pour le Wild de l'Iowa dans la LAH, puis a joué trois autres matchs avec les Virden Oil Capitals au Manitoba Jr. Une ligue avant de rejoindre ses Warriors de Moose Jaw lorsque la WHL a finalement commencé sa saison.

Certains ont été sauvés par la Coupe du monde en décembre. D'autres ont trouvé des équipes en Europe et dans la USHL, tandis qu'une poignée de meilleurs espoirs ont obtenu du temps dans la LAH et ont prouvé qu'ils pouvaient exceller à ce niveau. Mais il ne fait aucun doute que la saison 2020-21, d'un point de vue développement, n'a été comme aucune autre auparavant. On ne saura pas comment cela affectera finalement ce groupe de joueurs dans quelques années, mais il est peu probable que cela ait un effet négatif significatif. En fait, dans certains cas, notamment ceux où les équipes pourraient placer leurs meilleurs jeunes joueurs chez les mineurs, cela peut s'avérer être une bénédiction. « À long terme, ce ne sera pas nocif, mais à court terme, certains garçons pourraient éventuellement être repoussés de six à douze mois », a déclaré le directeur général des Oilers d'Edmonton, Ken Holland. «C'est comme une blessure. Lorsque cela arrive à un gars, parfois l'année suivante est difficile, mais les joueurs rattrapent généralement leur retard, en particulier les jeunes garçons.

Dans le monde réel, les pandémies ont forcé des changements de comportement et de routine, certains pour le mieux. Les familles passent plus de temps ensemble et les gens ont ralenti. Le travail à distance est devenu une réalité pour de nombreuses personnes, et des avancées telles que Zoom se sont avérées changer la donne. Au hockey, il y a aussi eu des conséquences imprévues. Dans le cas d'Evangelista, par exemple, il n'aurait pratiquement pas pu ajouter le montant qu'il a maintenant s'il s'était entraîné et joué presque tous les jours. Comme beaucoup de gens l'ont découvert, il est parfois bon de s'éloigner de la peinture. "Je ne pense pas qu'il y ait un large impact", a déclaré le directeur de la recherche amateur des Kings de Los Angeles, Mark Yannetti. "Nous avons eu beaucoup de chance que tous nos gars aient trouvé un endroit pour jouer. Certains de nos garçons qui jouent junior sont en Ontario (AHL), et ils reçoivent plus d'attention qu'ils n'en auraient dans le hockey junior. (Quinton) Byfield, (Arthur) Kaliyev, (Alex) Turcotte deviennent des professionnels, ils reçoivent plus d'attention qu'ils ne le feraient dans une année normale. Cette année, ces gars ont en fait une meilleure opportunité de développement. »

Il est à noter que le manque de temps en 2021 n'est pas le même qu'il y a plusieurs décennies. Ce n'est jamais idéal lorsqu'un joueur perd autant de temps dans un environnement compétitif, mais entre son propre peuple et l'équipe qui détient les droits, les joueurs ont accès à plus de ressources que jamais. «Ces gars ont tous les patins et les gens qui manipulent la rondelle, les gens qui s'entraînent», a déclaré le directeur du dépistage amateur du Lightning de Tampa Bay, Al Murray. "Ils ont une équipe de développeurs autour d'eux, de l'équipe de la LNH, de l'équipe junior et de leurs propres garçons privés. Je ne pense pas que ce sera quelque chose à long terme.

Lightning a deux espoirs pour un tour tardif à Declan McDonnell, un septième tour en 2020, et Quinn Schmiemann, un sixième tour en 2019, tous deux avec les affiliés de Tampa dans la AHL à Syracuse. McDonnell n'a joué que cinq matchs et Schmiemann n'est apparu dans aucun, mais ils ont acquis une expérience précieuse simplement en côtoyant des joueurs professionnels, en s'entraînant avec eux et en reprenant leurs habitudes. « Depuis l'ouverture du camp, McDonnell a travaillé avec nos équipes de conditionnement physique et de force et avec nos entraîneurs de la Ligue américaine chaque jour et s'est entraîné avec des joueurs de calibre de la Ligue américaine chaque jour », a déclaré Murray. « Pour lui, je dirais que cela lui a été plus bénéfique que s'il était revenu à Kitchener cette année. Tous les mecs ne sont pas comme ça.

Si quelque chose de bon doit sortir de cette pandémie de hockey, il se peut que la LNH révise son entente avec la LCH pour permettre aux meilleurs adolescents du monde. de poursuivre leur développement dans la LAH au lieu de rester coincés dans le junior jusqu'à l'âge de 20 ans. Dans de nombreux cas, les joueurs sont piégés dans les limbes du développement où ils sont tout simplement trop bons pour la LCH, mais pas encore assez bons pour la LNH. Il n'est donc pas surprenant que la LAH soit le lieu d'atterrissage parfait pour certains des meilleurs joueurs de 18 et 19 ans au monde. Des joueurs comme Seth Jarvis se sont avérés assez bons pour concourir et, dans certains cas, excellent même au niveau de la LAH. Jarvis, un choix de première ronde des Hurricanes en 2020, a récolté sept buts et 11 points en neuf matchs avec les Wolves avant de revenir au niveau junior lorsque la WHL a finalement débuté. D'autres joueurs ont également eu un impact significatif sur le jeu d'une cohorte, notamment Zayde Wisdom, Phil Tomasino, Jamie Drysdale et Nick Robertson.

Il y a certainement un accord à faire s'il y a de la volonté des deux côtés. Un directeur général de la LNH a déclaré qu'il serait prêt à explorer la possibilité de laisser les adolescents jouer dans la LAH, mais qu'il le limiterait uniquement aux repêchages de première ronde et aux joueurs qui ont déjà joué des juniors de trois ans. Peut-être qu'il y aura aussi une disposition selon laquelle ils seront mis à disposition pour le championnat du monde. "Vous le voulez serré", a déclaré GM. "Vous voulez qu'il y ait six ou sept joueurs par an, pas 30 d'entre eux."

Pendant ce temps, Evangelista a passé la mi-mars sur la glace et dans une chambre d'hôtel dans la banlieue de Chicago, attendant l'occasion de jouer avec les loups. À un moment donné, ses débuts dans la AHL ont été retardés de quatre jours en raison d'une épidémie de COVID-19, mais sa chance s'est finalement présentée le 28 mars. Après avoir attendu plus d'un an pour jouer, quelques jours de plus n'ont pas changé grand-chose. « Je suis sûr qu'il me faudra un certain temps ou deux pour y retourner, surtout pour passer de la OHL à la AHL, a déclaré Evangelista. "Si je pouvais jouer peut-être 10 matchs ici, puis prendre ce que j'ai appris et le ramener à Londres, je pense que ce serait bien pour moi. Vous n'allez pas simplement passer un an sans hockey et revenir tout de suite et être le même joueur. Tu n'oublies pas comment jouer au hockey, non ? Ceci est ce que nous faisons.

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