Des combats à un bus disparu: l'inoubliable première saison des Philadelphia Firebirds

Firebirds patine dans la NAHL, la ligue qui a inspiré Slap Shot. Et tout comme le film emblématique, les histoires de l'équipe sont incroyables.

Bruce "Scoop" Cooper.

Philadelphie est une ville de hockey depuis 1897. Bien avant que les Flyers ne fussent une pensée dans l'esprit de quiconque, la ville s'était appelée la maison de plusieurs troupes de ligues mineures, avec une saison cruelle des Quakers de la LNH en 1930-31. Même après que les Flyers ont commencé leur mandat en tant que meilleure organisation de hockey de la ville, Philadelphie a toujours accueilli d'autres équipes professionnelles, d'une franchise de l'Association mondiale de hockey qui n'a duré qu'une saison à des équipes de ligue plus petites comme les Firebirds dans la désormais défunte ligue nord-américaine, le circuit que Slap Shot était basé sur. Depuis le début du sport à l'Université de Pennsylvanie au 19e siècle, le hockey a toujours été au sommet ou presque au sommet des classements à Philadelphie. Dans cet extrait du nouveau livre, Professional Hockey in Philadelphia: A History, l'histoire est racontée à travers les Firebirds et les nombreuses farces qui les aimaient à leurs fidèles fans.

Le camp d'entraînement ouvrirait le 7 octobre à la patinoire de la classe 23 de l'Université de Pennsylvanie. Quelques semaines plus tard, Firebirds s'est vu proposer un projet d'extension. Mais comme la franchise a été accordée après la publication du calendrier, les autres équipes ont exigé plus d'argent par joueur. Les Firebirds ont rejeté l'offre et ont constaté qu'ils trouveraient de toute façon de meilleurs joueurs ailleurs.

«Le brouillon est une blague», [coach Gregg] a déclaré Pilling. «J'ai repéré des juniors et des mineurs et j'ai déjà contacté 19 joueurs. Ils viennent ici s'ils ne font pas de club dans un classement supérieur. Interrogé sur les comparaisons avec les [WHA’s] Blazers et Jersey Devils, l'équipe de l'EHL qui a joué à Cherry Hill Arena pendant neuf saisons, qui ont toutes deux échoué en peu de temps, Pilling a répondu rapidement. "Les Blazers étaient en concurrence directe avec les Flyers", a-t-il déclaré. «De toute évidence, nous ne le sommes pas. Nous sommes une alternative. Et nous voulons être compétitifs. Les gens essaient également de faire des comparaisons entre nous et les Jersey Devils. Encore une fois, il n'y a pas de comparaison. Nous ne sommes pas à Cherry Hill Arena.

Avec le camp d'entraînement derrière eux, les Firebirds ont ouvert la saison avec trois matchs de prolongation consécutifs et sont sortis de l'autre côté avec des victoires, des défaites et un match nul. Ils ont passé le demi-mois suivant à lutter pour se ressaisir et ont essayé de se consoler en équipe – le 8 novembre, ils étaient 5-6-1 et se sont assis en bas du classement. Mais lorsqu'ils sont revenus d'un match sur autoroute dans la vallée de la Mohawk pour jouer aux Maine Nordiques au Civic Center, une étincelle a semblé enflammer quelque chose dans le vestiaire. L'équipe a battu leurs rivaux du Nord 9-4 et les a commencé avec une séquence de victoires avec six matchs qui les ont poussés vers le haut.

Mais dès qu'ils l'ont retourné, il semble que la chance des dames s'est éteinte sur Firebirds. Une défaite du 20 novembre contre Syracuse a entamé une séquence de cinq matchs consécutifs qui a ramené l'équipe à moins de 0,500. Strek a inclus un célèbre débrayage de Pilling où il a retiré son équipe de la glace en signe de protestation. Dans un match à l'extérieur contre le Maine, Lemelin a été blessé dans le match qui a abouti au cinquième but du Maine. Lorsque Pilling a demandé à Lemelin de le remplacer par le remplaçant Dan Sullivan, l'arbitre a refusé de lui donner une période d'échauffement de deux minutes à laquelle Pilling pensait qu'il avait droit, selon les règles de la WHA (en vertu desquelles la NAHL opérait). Pilling a conduit ses joueurs aux vestiaires et a refusé de retourner sur la glace jusqu'à ce que Sullivan ait eu l'occasion de s'échauffer. L'arbitre a refusé et a exigé que les Firebirds retournent sur la glace. Comme Pilling a ignoré les avertissements, l'arbitre a forcé les Firebirds à perdre la partie.

[Team president Robin] Roberts était furieux contre son entraîneur, qui a été condamné à une amende de 1 000 $ et a suspendu cinq matchs pour action. Il a qualifié la décision de "juste en raison des conséquences d'une telle action lorsqu'il s'agit de clients payants". … Ce ne sera pas une réflexion sur Firebirds, mais sur Gregg. "L'incident a créé une division entre les deux qui n'a fait que s'agrandir au fil de la saison.

Bruce" Scoop "Cooper.

Les Striped Firebirds ont poursuivi la saison inaugurale des montagnes russes, en commençant par une séquence de sept victoires consécutives en décembre. les a poussés loin à la première place, un développement choquant pour une franchise d'expansion, y compris une victoire du 17 décembre contre les Cougars de Long Island où Pierre Henry a marqué un triplé et l'attaquant Bobby Collyard a ajouté un but et deux passes pour de pousser pour une égalité pour les points de la ligue avec 44.

La nuit suivante, les Firebirds ont réussi la septième victoire du tronçon dans un match méchant contre les Jets de Johnstown devant 1039 fans au Civic Center. lorsque les Firebirds & # 39; Les Crozier et les Jets & # 39; Jack Perpich ont commencé à plaisanter, d'autres ont ajouté au plaisir, culminant avec les frères Carlson (Steve et Jeff, qui ont continué à jouer deux des frères Hanson en Slap Shot ) a laissé tomber les gants avec à peu près tout le monde sur la glace. L'arbitre a accordé 130 minutes de pénalité, dont deux pénalités, tandis que les Firebirds ont grincé avec une victoire de 6-5.

Alors que leur première saison régulière commençait à couler, les Firebirds recommencèrent à couler. Lorsqu'ils occupaient la première place le 8 mars, les cinq derniers matchs ont chuté pour tomber à la deuxième place juste avant les séries éliminatoires, terminant derrière les Blazers de Syracuse. La frustration était évidente dans un match du 16 mars à Cape Cod où les Firebirds ont commencé une pente pour le lancement, entraînant cinq pénalités majeures, quatre pénalités pour délits et un double mineur. Le match n'a rien donné, l'équipe a perdu 5-4 et a été mathématiquement éliminée du titre de la saison régulière.

Néanmoins, les fans de Philadelphie ont répondu à leur nouvelle franchise de hockey. Lors de leur dernier match à domicile de la saison régulière, contre Cape Cod le 7 mars, un record de la NAHL de 9 184 a semblé voir Lemelin arrêter les Firebirds à un jeu blanc de 5-0, selon un communiqué de presse du bureau de la ligue en mars. . "Je pense que nous avons prouvé qu'il y avait de la place pour les Firebirds à Philadelphie", a déclaré Roberts avec enthousiasme après le match. Dextraze a accepté, déclarant que "c'est un grand hommage aux propriétaires, aux joueurs et au personnel de Firebirds. Les fans ont bien traité Firebirds et toute la ligue est satisfaite des progrès."

Bruce "Scoop" Cooper.

Matched up contre les Cougars de Long Island au premier tour des séries éliminatoires, les Firebirds sont sortis forts et se sont battus pour une victoire de 4-2 devant une foule de Philadelphie de 4 316 personnes pour prendre les devants dans la série d'ouverture du meilleur des cinq. "Toute l'année nous ne sommes pas du tout entrés dans le corps ", a déclaré Mike Clarke après la victoire." Il y a environ cinq matchs, nous avons réalisé que nous devions faire quelque chose ou oublier cela pour les séries éliminatoires. "

Après une chute Lors de leur deuxième match avec un score de 3-2, les Firebirds sont allés à Long Island pour les deux prochains matchs. Cougars a remporté le troisième match avec une victoire dominante de 5-2, malgré les protestations des Firebirds. commencer quand Pilling est arrivé avec un faux journal, qui a été créé en son nom par [Firebirds owner] George Piszek. Rift a déclaré que les Cougars de Chicago, qui possédaient l'équipe de Long Island, n'avaient plus d'argent et ne pourraient payer aucun des joueurs pour leur travail. "Nous essayions simplement de les calmer et de ne pas penser au hockey", a déclaré Pilling des années plus tard, riant à ce souvenir.

Alors que la nuit se rapprochait du largage de la rondelle, les joueurs ont remarqué que la nouvelle surface de glace, qui avait été posée plus tôt dans la journée pour remplacer le cirque récent, était molle, ébréchée et couverte de trous derrière les filets. Le match a été retardé d'une demi-heure pendant que les officiels tentaient de réparer les mauvaises conditions. Quand ils n'ont pas pu, Pilling a emmené son équipe aux vestiaires et a refusé de sortir. L'arbitre a accepté et a envoyé les deux équipes aux vestiaires pour tenter d'annuler le match. Mais avec les Firebirds dans le bus de l'équipe prêts à se retirer et les joueurs prenant déjà quelques verres, le commissaire Bob Dextraze a appelé le match. Une heure plus tard, après que plusieurs travaux de réparation aient été tentés avec soin, le jeu a commencé et les équipes ont joué prudemment dans une compétition horrible, avec le but gagnant du match à venir lorsque Pierre Henry a trébuché sur un trou dans la glace et perdu le contrôle de la rondelle.

Le dernier match de la saison inaugurale de Firebird eut lieu – enfin – le 4 avril. Alors que le jeu devait commencer à 20 heures, les Firebirds étaient introuvables. Leur bus n'était pas encore arrivé à Long Island Arena et a mis en colère les Cougars et le commissaire, qui a déclaré: «Nous jouerons le jeu, peu importe quand ils arriveront. Nous parlerons des mesures disciplinaires plus tard. "Lorsque le chronomètre est passé à 8h15 puis à 8h20, l'équipe était toujours absente au combat.

" Il a déjà tiré ça avant ", a déclaré le centre Cougar Howie Colborne, faisant référence à Pilling, avec qui il jouait. pendant une partie de la saison avant qu'il ne soit prêté à Long Island.

"Je suis sûr qu'il invente une belle histoire", a déclaré le gardien de but de Cougar Chris Grigg.

Bruce "Scoop" Cooper.

Pendant que l'histoire circulait, le bus Firebirds était bloqué sur le pont Verrazano à cause de vents violents, l'équipe de piste locale et les fans n'en achetaient rien. "Je ne pouvais pas obtenir ce putain de bus à plus de 45 miles par heure", dit-il. "Le vent soufflait sur le bus." Malgré ses tentatives de création de jeu, les Firebirds n'étaient pas préparés pour le match, prenant une défaite 8-2 pour mettre fin à la montre. rien pour les Cougars et terminer la première campagne de Philadelphie dans la NAHL avec déception. : Une histoire © 2020 Alan Bass avec l'aimable autorisation de McFarland. Catalogue

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