À l'intérieur du retour inattendu de Mike Babcock à l'entraînement

RETOUR AU TRAVAIL
Par David Singh à Saskatoon,
Photographie de Carey Shaw

RETOUR AU TRAVAIL

Il était autrefois l'entraîneur le mieux payé du hockey, avec une coupe Stanley et deux médailles d'or olympiques. Alors, que fait Mike Babcock dans les coulisses de l'Université de la Saskatchewan? Et a-t-il appris quelque chose de la chute de la grâce ?

Par David Singh à Saskatoon
Photographie de Carey Shaw

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je
Ce n'est peut-être pas un vrai mot selon le dictionnaire de Merriam-Webster, mais l'expression a du poids autour de cette équipe. « Exactisme » signifie exactement ce que vous pensez : s'en tenir à un plan avec une extrême précision. Cela peut se traduire par une pratique de hockey qui commence exactement à l'heure, ou cela peut se manifester par trois attaquants se positionnant parfaitement à des points prédéterminés sur la glace lors d'un pré-contrôle. L'exactisme est conçu pour créer de l'efficacité, établir une routine et s'assurer qu'il n'y a pas de zone grise, afin que chacun sache ce qu'on attend d'eux.

Dans l'après-midi de la fin septembre, l'exactitude est partout sur la patinoire de la Merlis Belsher Place de Saskatoon. Mike Babcock, entraîneur-chef des Huskies de l'Université de la Saskatchewan, entraîne et suit le concept qu'il a apporté à l'équipe de hockey masculin. Mâchant un gros chewing-gum et portant une casquette de baseball Huskies grise et une fermeture éclair assortie, Babcock est engagé et siffle partout sur la glace tout en donnant des instructions. Après avoir guidé plusieurs joueurs alignés sur la ligne bleue lors des exercices de tir, il retourne au banc pour attraper le sifflet. Ensuite, il appelle tout le monde au cercle de mise en jeu pour lancer leur mêlée. Au fur et à mesure qu'il se déroule, le patineur de 58 ans monte et descend sur la glace après la rondelle. Son énergie est rapide, son regard reste fixé sur l'action et sa tête oscille en permanence. Babcock se décrit comme "une abeille dans un bocal", et la comparaison est pertinente.

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Cet aréna de 2 700 places est situé en bordure du campus, juste à l'est du quartier central des affaires de Saskatoon. Un champ vide se trouve en face de Merlis Belsher Place, verdoyant malgré le manque de pluie cet été. De l'autre côté de College Drive se trouve un troupeau de bétail au pâturage. Lorsqu'il souffle, l'odeur du fumier tourbillonne jusqu'aux portes d'entrée de l'aréna et vers le terrain de football voisin. C'est la maison de Babcock, qui a grandi à environ un mile de là et a défendu les Huskies pendant la campagne 1981-82.

Ce voyage sur la ligne bleue de l'université marquait le début de son grand parcours au hockey. En cours de route, Babcock est devenu pendant un certain temps le chef de banc le plus convoité de la planète, récoltant deux médailles d'or olympiques et une bague de la Coupe Stanley, tout en récoltant plus de victoires que tous les autres entraîneurs-chefs de l'histoire de la LNH, sauf huit. Maintenant, 40 ans après qu'il était le dernier Huskie, une longue route sinueuse a ramené Babcock à la maison. L'aréna de la LNH la plus proche, Rogers Place à Edmonton, se trouve à 522 milles. Il est loin des feux de la rampe et ne s'engage pas avec des superstars établies de la LNH, mais avec des étudiants universitaires, dont certains n'ont même pas envie de parier sur un avenir dans le sport. Il est également venu sur les talons de ce qui peut être considéré comme le point le plus bas de sa carrière – Babcock a été congédié par les Maple Leafs de Toronto à la fin de 2019 et a vu son image publique entachée d'accusations d'intimidation. Il sait que certaines personnes voient sa situation actuelle comme une chute épique, mais l'entraîneur de longue date préfère la regarder sous un angle différent, enraciné dans la famille et ses propres valeurs uniques. Après une mise à pied pleine de controverse, Babcock travaille à nouveau et fait ce qu'il peut le mieux. Mais alors qu'il écrit ce dernier chapitre, il est également défiant du passé et plus que disposé à repousser l'opinion publique.

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Babcock au bureau municipal des autobus des États-Unis (Carey Shaw / Sportsnet)

T
le rythme est martelé à l'unisson parfait. Impression. Reste . Imprimer-Imprimer. Reste . Tap-tap-tap. Reposez-vous, répétez . Les joueurs de Huskies sont dispersés autour des planches et frappent les bâtons sur la glace. Alors que les grues accélèrent, le fils de Babcock, Michael Babcock III, patine à mi-chemin, une rondelle dans chaque main. Il agite lentement les bras comme s'il dirigeait une symphonie. Quand il arrive au milieu de la patinoire, les joueurs le scellent. Michael – qui a les cheveux blonds et la mâchoire forte et carrée de son père – se penche, lâche les deux rondelles puis patine pendant que les Huskies se promènent et tirent avant le début officiel de l'entraînement.

En termes simples, Michael est la seule raison pour laquelle son père est ici pour entraîner des Huskies.

À la fin de décembre de l'année dernière, Dave Hardy, alors directeur des sports des Huskies, a parlé à Babcock de l'ouverture créée lorsque Dave Adolph a décidé de prendre sa retraite après 28 ans à la tête de l'équipe de hockey masculin de l'université. C'était un coup complet dans le noir, mais Hardy – qui était l'entraîneur de basket-ball au lycée Babcock – a estimé que leur relation à long terme pourrait au moins aider sa cause. Après avoir parlé, Babcock a parlé à sa femme et à ses trois enfants de l'opportunité dans les jours précédant Noël. La famille était réunie dans leur maison du Michigan, et tout en buvant du vin avant le dîner, ils ont partagé un rire à l'idée que Mike Babcock entraîne une équipe de hockey universitaire. C'est sa femme, Maureen, qui a commencé à prendre l'idée au sérieux. Ses parents, 90 et 88 ans, vivent en Saskatchewan, et si Babcock acceptait le travail, ils pourraient être entourés de sa famille. Certes, Babcock a reconnu, mais s'ils voulaient être plus proches de tout le monde, ils pourraient simplement louer une maison dans la région. Il n'était pas convaincu qu'un travail était nécessaire pour entrer dans l'image.

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"Nous avons une maison au bord du lac dans le Michigan – c'est là que se trouve notre maison. Mais c'est comme une vieille maison."

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Après les vacances, Michael est retourné à Boston, où il a travaillé pour une entreprise qui vend des données sur les composants électriques et mécaniques. Il a commencé à penser à ce que serait la vie si son père retournait à Saskatoon. "Mes sœurs ont plaisanté en disant : 'Oh, tu devrais venir avec lui.' Ce sera amusant, dit Michael. "Et alors j'y pensais de plus en plus. Je pensais que ce serait la chose la plus cool que lui et moi pourrions partager. "

Son père lui a rendu visite trois semaines plus tard, moment auquel Michael avait confirmé son plan. Les deux sont allés skier dans le New Hampshire, et alors qu'il était assis sur le télésiège, le jeune homme de 26 ans a dit à son père qu'il voulait quitter son emploi et retourner à l'école. Si Babcock occupait le poste d'entraîneur-chef aux États-Unis, Michael pourrait y faire un MBA général de 12 mois tout en travaillant avec son père en tant qu'assistant du personnel d'entraîneurs. "J'ai dit : " Sérieusement à ce sujet ? ", se souvient Babcock. "Il a dit:" Oui, je vais là-bas et prends mon MBA, tu entraînes l'équipe. "C'est pourquoi je suis ici.

Michael a joué au hockey NCAA pendant quatre ans avant de passer la campagne 2019-2020 dans une ligue professionnelle en France. Il n'avait aucune expérience d'entraîneur autre que de travailler dans des camps de hockey ou comme instructeur de patinage intensif. Mais il a toujours été autour du jeu et était prêt pour une nouvelle expérience. "Je n'aurais jamais pensé avoir la chance de m'entraîner avec mon père", dit-il. "Donc, pour moi, l'opportunité de le faire semblait trop belle pour être abandonnée. Je pensais aussi que c'était une chance de poursuivre mes études, ce qui était très important pour moi."

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Il note qu'être entouré des grands-parents du côté de la mère était aussi un attrait. Il a visité la Saskatchewan chaque été jusqu'à l'âge de 20 ans, mais il peut maintenant passer plus de temps avec le grand nombre de membres de sa famille qui vivent encore dans la province. Son père a également apprécié cet élément de la vie ici. Babcock et Maureen vivent à deux pâtés de maisons de ses sœurs, et les réunions de famille font désormais partie intégrante de la vie.

"La nuit dernière, ma femme et ma fille étaient en ville", dit Babcock. "La prochaine chose que vous savez, j'ai deux sœurs, leurs maris, leur fille, son mari, deux petits-enfants [coming over]. Nous grillons. J'étais au match de football de mon neveu l'autre jour.

"C'est juste une expérience complètement différente de celle que nous avons vécue", ajoute-t-il. — Parce que nous n'avons jamais vécu à la maison. Nous ne sommes rentrés à la maison que l'été. … Nous avons une maison au bord du lac dans le Michigan – c'est là que se trouve notre maison. Mais c'est comme, vieille maison . Mon meilleur ami s'est arrêté hier soir pour une bière. C'est juste différent. »

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Les joueurs des Huskies participent à un match d'exhibition dans l'équipe (Carey Shaw / Sportsnet)

B
abcock se penche en arrière sur sa chaise et sourit. "Je n'ai pas encore de bureau", plaisante-t-il. Son poste de travail à Merlis Belcher Place est situé dans une salle de bus commune utilisée par tout le personnel. Il n'y a pas grand-chose en termes de confort des créatures, à part la boîte de thé Tetley et le micro-ondes sur lequel elle repose. Babcock est assis à une extrémité de la pièce avec un MacBook devant lui. Est-il bon en technologie ? "Vous devez l'être", dit-il. "Vous n'avez pas 15 personnes qui travaillent pour vous comme vous le faites avec la grande équipe."

Gordie Ballhorn, un défenseur de quatrième année pour les Huskies, dit que les joueurs étaient nerveux pendant les deux premiers patins sous Babcock. "Vous pouviez voir que certains des gars ont attrapé les poteaux un peu trop fort et ne voulaient pas faire d'erreur", a déclaré Ballhorn. "Mais dès que nous avons réussi à le faire et que tout le monde a respiré, ils ont réalisé que c'était un entraîneur et qu'il était là pour nous aider. Ensuite, c'était bon pour tout le monde."

Lorsque vous regardez Babcock avec ses joueurs, vous voyez un côté différent de celui du leader percutant et presque militariste qu'il a vu dans certains coins du monde du hockey. Ici, lorsqu'ils ne sont pas sur la patinoire, il plaisante avec ses joueurs, se moque des différences entre Toronto et Saskatoon et obtient leurs opinions sur les restaurants du centre-ville. L'atmosphère semble être un juste milieu entre lâche et rusé.

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Un aspect unique de l'entraînement de Babcock, selon Ballhorn, est qu'il peut s'appuyer sur son expérience avec les superstars de la LNH et la relier à ce qu'il voit des joueurs des Huskies. L'entraîneur dira souvent à Ballhorn, un défenseur : « C'est ainsi que Morgan Rielly a exécuté les Maple Leafs » ou « C'est ce que Duncan Keith a fait au sein de l'équipe olympique canadienne. Babcock s'appuie également sur ses contacts dans toute la LNH pour lui envoyer des vidéos de joueurs professionnels exécutant des compétences telles que des mises au jeu ou des échecs avant. L'autre jour, il a montré aux Huskies des images de Chris Kreider, Brayden Point et Anthony Cirelli pour démontrer de tels enseignements. "C'est cool de l'avoir capable de relier les choses de certains des meilleurs joueurs du monde à votre entraînement, où vous pensez, Salut, je n'aurais jamais pensé à ça ", a déclaré Ballhorn. "Cela vient de quelqu'un qui a une vision différente du jeu et qui a été au plus haut niveau."

Ajoute Derek Hulak, entraîneur adjoint de première année, à propos de la volonté de Babcock de donner des instructions : « Il peut difficilement l'éteindre. C'est tout le temps. Il aide et nous apprend les entraîneurs, il aide et enseigne les joueurs. »

Brandin Côté est l'entraîneur adjoint de Babcock, sélectionné plus tôt cette année parmi un groupe de 127 candidats. Le plan est de faire en sorte que Cote, qui a joué pour Babcock avec les Chiefs de Spokane de la WHL de 1997 à 2000, apprenne du vétérinaire de la LNH, puis assume les responsabilités d'entraîneur-chef lorsqu'il quitte. Avec une certitude certaine, il ne battra jamais l'entraîneur vétéran jusqu'à l'arène le matin – Babcock fait du vélo tous les jours et prétend qu'il peut arriver avant Michael, qui fait le voyage en camion, s'ils partent en même temps – Côté a une certaine connaissance des exactitudes de Babcock. "Si vous l'écoutez parler, il ne souffrira pas longtemps", dit Cote. « Il veut aller droit au but, vous dire ce dont vous avez besoin. "OK bien." Passez. Et c'est vraiment comme ça qu'il est depuis que je le connais."

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Les exercices sous Babcock sont rapides, intenses et déterminés. « Au début, nos gars n'y étaient pas habitués, et c'était presque chaotique parce qu'ils n'étaient pas habitués à avoir ce genre d'efficacité à l'entraînement », dit Côté. "Maintenant, vous pouvez voir les gars commencer à avoir une idée du rythme et de la routine que nous voulons avoir et de la façon dont il les gère. Et vous pouvez voir que notre pratique devient également plus efficace et plus précise."

Babcock, d'autre part, n'est pas dans un nouveau territoire en tant que chef d'une équipe parascolaire – il s'est formé au Red Deer College et à l'Université de Lethbridge à la fin des années 80 et au début des années 90. Il dit qu'il comprend la mentalité de ces joueurs et les défis qui accompagnent le fait d'être un étudiant-athlète. Il admet qu'il n'a pas eu à penser à des détails tels que la commande de repas d'équipe ou la collecte de fonds depuis des décennies, mais dit qu'il s'adapte. Son objectif pour la saison est simple : « Amusez-vous tellement que je peux [and] profiter de mon fils et de ma famille », dit Babcock en s'asseyant sur la chaise de bureau. "Mon travail consiste à faire fonctionner Brandin Cote, Derek Hulak et Mike Babcock [III]. C'est mon travail. Alors pour s'amuser le plus possible avec ces gars et faire de notre mieux. Mais l'impact sur le hockey de la Saskatchewan sera plus de la part de ces entraîneurs dans 10 ans que de moi. »

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Babcock garde un œil sur les choses lors d'une exposition fin septembre (Carey Shaw / Sportsnet)

N
La nouvelle de la nouvelle prolongation de deux ans de l'entraîneur-chef Sheldon Keefe avec les Maple Leafs ne date que d'environ cinq minutes lorsque Babcock patine sur la glace pour une nouvelle journée d'entraînement. Il se rend directement à l'une des soirées pour ramasser certaines des rondelles que ses joueurs ont lancées lors de l'échauffement. En regardant des tribunes, il est difficile de ne pas comparer sa situation actuelle avec la situation de Keefe, l'homme qui l'a remplacé après avoir été congédié par les Maple Leafs en novembre 2019.

Peu de temps après le départ de Babcock, des rapports ont fait surface affirmant que l'entraîneur avait demandé à l'attaquant des Maple Leafs Mitch Marner, alors novice, d'évaluer l'éthique de travail de ses coéquipiers. Selon le Toronto Sun qui a publié le premier l'histoire, Babcock a partagé la liste avec les joueurs qui s'étaient retrouvés en bas après que sa demande ait été satisfaite.

Cette histoire fut bientôt suivie par les réclamations de Johan Franzen, un attaquant Babcock qui s'entraîne pendant 10 ans avec les Red Wings de Detroit. L'ancien défenseur des Red Wings Chris Chelios avait révélé dans un épisode du podcast Spittin' Chiclets que Babcock avait "attaqué verbalement" Franzen lors d'une série éliminatoire contre Nashville. Franzen a confirmé cela au journal suédois Expressen et a ajouté qu'il pensait que Babcock était « une personne terrible, la pire que j'aie jamais rencontrée. C'est un tyran qui a attaqué les gens. Detroit ou n'importe qui d'autre. Il voulait entrer dans les gens sans raison. " Franzen, qui a pris sa retraite en 2015 en raison d'un syndrome post-commotionnel, a loué l'attention portée aux détails et la préparation de Babcock en tant qu'entraîneur, mais a déclaré qu'il "rend ses joueurs très anxieux, ils sont terrifiés à l'idée de faire des erreurs".

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"Si j'ai fait quelque chose de mal, je dois le reconnaître."

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Après le licenciement, Babcock a passé un certain temps loin du sport avant de rejoindre l'Université du Vermont sur une base volontaire pour conseiller le personnel d'entraîneurs. Il a également travaillé comme analyste de studio pour NBC Sports et aurait été à la recherche d'un poste d'entraîneur-chef dans les Capitals de Washington, qui a fini par revenir à Peter Laviolette.

Le temps de Babcock avec les Huskies marque son retour sur la glace, et avant d'occuper le poste, il a demandé la permission à Larry Tanenbaum, président de Maple Leaf Sports and Entertainment. (Les Maple Leafs doivent à Babcock 5,875 millions de dollars par saison jusqu'au 30 juin 2023.) Il s'est engagé à l'Université de la Saskatchewan jusqu'à la fin mars. Ce qui vient ensuite, du point de vue du hockey, n'est pas clair pour lui.

« Je ne sais pas. Est-ce que je reçois des appels téléphoniques de personnes ? Bien sûr, dit Babcock, qui ne veut pas révéler de qui proviennent ces conversations. "Mais c'est ce que je fais. Alors quand j'ai passé des coups de fil ce printemps, je m'étais engagé. C'est ce que je fais… Je suis ici jusqu'en mars."

Lorsqu'on lui a demandé s'il voulait un autre emploi dans la LNH, Babcock a déclaré que cela devait bien correspondre au directeur général sous lequel il travaillerait. "Je pense qu'il est important pour chaque directeur général d'avoir son entraîneur", dit-il. « Tous les dirigeants avec qui j'ai travaillé au quotidien sont des amis pour la vie. Je n'ai qu'une situation qui n'a pas fonctionné de cette façon. Quand j'ai dit tout cela, cela a fonctionné de manière spectaculaire pour moi. J'ai eu [to Toronto]nous avons fini par avoir Auston Matthews. Nous avons considérablement amélioré la franchise. « 19459016] cela ne me convenait pas à moi et au nouveau directeur général », ajoute-t-il, faisant référence à l'actuel patron des Maple Leafs, Kyle Dubas. "Allez. C'est tout. Mais vous voulez travailler pour des gens qui veulent travailler pour [them]."

Le sujet de son ancien lieu de travail amène Babcock à penser plus largement au passé. Il a déclaré publiquement sa version des incidents Marner et Franzen à plusieurs reprises, mais aborde les deux et n'hésite pas à partager à nouveau ses réflexions près de deux ans plus tard. Des critiques contre lui à la suite de celles-ci, il dit que "certaines de ces choses ne sont pas vraies" et affirme que s'il n'était pas apte à être entraîneur-chef, il n'aurait pas réussi à occuper un poste à Detroit pendant 10 saisons ou été embauché pour former des équipes olympiques et de Coupe du monde.

On lui demande de clarifier ce qui ne va pas. "La réalité, après tout, surtout dans le monde des médias sociaux d'aujourd'hui, vous pouvez dire ce que vous voulez", commence-t-il. "Ce n'est pas mon travail de sortir et de dire :" Non, cela ne s'est pas produit. "

Il dit ensuite que l'incident de Marner ne s'est pas produit de la façon dont il a été décrit. "C'est une farce complète la façon dont on en parle et la façon dont cela s'est passé. Ce n'est pas comme ça que ça s'est passé. J'ai demandé au gamin de faire quelque chose. Il l'a fait. Le joueur suivant est entré. "Mitch Marner est entré. un point difficile ? Mitch Marner a bien joué pour Mike Babcock."

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Babcock dit qu'il se sent mal à propos de la façon dont Franzen se souvient de lui, mais les paroles de l'attaquant de longue date de Detroit ne semblent pas trop peser sur lui étant donné leur gravité. "Si j'ai fait quelque chose de mal, je dois le reconnaître", dit-il. "Mais je vais bien avec ma vie. Je vais bien avec ma fibre morale. Je vais bien avec ma famille. "

Lorsqu'on lui demande ce qu'il a appris au cours des deux dernières années, s'il a quelque chose à emporter avec lui de cette période, Babcock répond « sûrement », avant de souligner à nouveau son point précédent : « C'est très simple pour moi. Tout ce que j'ai fait dans ma vie pour lequel je devrais me sentir mal et pour lequel je devrais m'excuser, ça me va. Je dois le posséder, et je devrais. Mais certains calculs ne sont pas vrais. Ce n'est tout simplement pas le cas."

Est-ce qu'il pense à l'héritage et se demande comment tout cela contribue au sien?

« Oui, je suppose que je dois dire ceci : je suis vraiment fier de ce que j'ai pu réaliser et de ce que j'ai fait, de l'effet que j'ai eu », dit-il. "L'impact que j'ai eu sur l'association des entraîneurs. Tous les gars qui se sont entraînés avec moi ont continué et sont devenus entraîneurs-chefs dans la LNH. Tous les gars que j'ai aidés en cours de route. Tous les joueurs que j'ai aidés. J'en suis fier. A gagné à tous les niveaux et j'ai vraiment essayé d'aider les autres entraîneurs en cours de route. En fin de compte, les gens diront ce qu'ils veulent, mais les faits sont les faits. Oui, je suis à l'aise avec ça. Je vais donc vous donner la parole et vous poser des questions à ce sujet. Si quelqu'un dit que vous l'avez fait et que vous ne l'avez pas fait, n'est-ce pas ? »

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Entraîneur adjoint Michael Babcock III, seule raison pour laquelle le père entraîne les Huskies (Carey Shaw / Sportsnet)

M
ichael ne sait pas encore s'il veut poursuivre une carrière d'entraîneur. Sa vie en ce moment est un équilibre entre s'immerger dans une équipe de hockey et travailler pour obtenir son diplôme – il passe souvent des matinées à creuser dans son travail d'entraîneur, puis des après-midi sur le terrain, avant de se précipiter aux cours du soir et d'accomplir des tâches par la suite. La polémique va certainement se durcir pour lui au fur et à mesure de la saison, mais ce qui est sûr, c'est que les deux sociétés devraient lui ouvrir des portes à l'avenir.

Les Babcocks Huskies sont invaincus lors de leurs quatre premiers matchs de la saison. Pendant la course et les travaux de pré-saison qui y ont mené, Michael a vraiment pu voir son père dans son élément droit pour la première fois. Il dit qu'il a été surpris par la capacité de Babcock à absorber autant d'informations que possible au milieu de la vitesse du jeu. "Sa façon de voir quelque chose arriver, de comprendre ce qui se passe, de trouver comment le réparer et comment nous pouvons l'utiliser à notre avantage, en particulier sur le banc, a été quelque chose que beaucoup de gens ont, je pense, jusqu'à ce que vous vouliez le faire. , prendrait pour acquis, dit Michael.

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Babcock n'essaie pas d'être ce qu'il appelle un « conseiller » pour ses enfants. Dans le cas de Michael, il dit que la balle est sur le terrain de son fils. Han vil være der for å tilby den visdom han kan, men enhver avgjørelse sønnen hans tar i hockey, skole eller livet vil være helt hans egen.

Hvis dette ender opp med å bli siste stopp i Babcocks karriere innen hockey, sier han at han er i orden med det. Sjansen til å jobbe med sønnen i hjembyen er noe han ser på som verdifull. "Jeg har alltid planlagt å gå av med 60 år," sier han. «Jeg må jobbe raskt. You know, if you go back to the NHL, you’re going back for five years.”

Asked about his level of pride in his son, Babcock considers a picture that’s bigger than just hockey. “This is what the measure for my wife and I is: The impact our kids have on society. So, when someone sits down one day and says, ‘What matters to you?’ I’m not going to say the Stanley Cup or Olympic gold medals. I’m going to say my kids. And maybe one day their successful marriages and their grandkids and all those. That’s what matters to me. That’s the measure of me as a man, not this other stuff.”

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Photo Credits

Carey Shaw/Sportsnet (5)

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