À l'intérieur de l'approche intrépide et affectueuse de Conor Garland au jeu

TUER L'INSTINCT
Par Sonny Sachdeva

TUER L'INSTINCT

Malgré ses dons naturels et ses chiffres exceptionnels, Conor Garland a été mis en doute à chaque étape du chemin vers la LNH. Maintenant, alors que ses Canucks commencent à sortir de l'obscurité, l'ardent ailier apparaît comme un leader en faisant ce qu'il a fait toute sa vie.

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ô
seulement deux choses occupent plus d'espace dans l'esprit de Conor Garland que le hockey : un dévouement immortel à tout ce qui a à voir avec les sports de Boston et les requins.

Nous sommes au début du mois d'octobre et vêtu de ses vêtements habituels après l'entraînement – un coupe-vent Adidas bleu marine et une capuche assortie des Canucks de Vancouver, sa bordure verte abaissée – les yeux de Garland s'illuminent lorsque des rumeurs sur son obsession pour les créatures surgissent. "J'aime les requins", dit-il, et un large sourire transperce sa barbe en désordre, se transformant rapidement en rire. "J'ai grandi sur l'océan – en fait, je ne nage pas dans l'océan, car je sais qu'ils sont plus proches que les gens ne le pensent. Je ne sais pas, j'aime juste les requins. "

Garland est une tête de requin depuis aussi longtemps qu'il se souvienne, depuis qu'il est enfant sur la rive sud, à une heure au sud-est de Boston, et les collectionne comme des animaux en peluche avant d'être finalement transformé en figurines. Les coéquipiers de la jeunesse offrent un rire averti lorsque le sujet est abordé et s'excusent pour le nombre de discussions qu'ils ont eues avec Garland au sujet de son film préféré ( Jaws évidemment). "Il n'a jamais vu de requin personnellement de sa vie, ce qui est la chose la plus drôle", a déclaré l'ailier du Seattle Kraken Ryan Donato, qui a grandi dans la rue de Garland et est toujours un ami proche. "Je pêche tout le temps et je l'invite avec moi, et il a un peu trop peur de voir un requin dans la vraie vie. Mais il est complètement fasciné par eux. "

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« Il voulait juste me montrer une photo [of a shark] et dire : « Quelle sorte ? » Et écoute, je peux l'avoir."

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Personne ne comprend mieux que Cam Askew la profondeur de l'amour marin de Garland. Lui et Garland, originaire du Massachusetts, sont devenus les meilleurs amis pendant la course en tant que coéquipiers des Wildcats de Moncton de la LHJMQ. Askew s'est assis côte à côte dans le bus de l'équipe pendant trois ans, prenant régulièrement des photos de requins au hasard au téléphone lors de voyages quotidiens et testant les connaissances de Garland.

« Il voulait juste me montrer une photo et dire : « Quelle sorte ? » Et écoutez, je peux l'avoir », dit Garland, rayonnant de fierté. "Neuf fois sur 10, je peux l'obtenir – ou en tant que parent."

Voir Garland l'homme de l'aile droite des Canucks, et l'obsession a un sens étrange. Que ce soit pendant son passage dans les ligues majeures, sa course dominante au hockey junior ou l'une des équipes dont il s'occupait dans le passé, une chose est depuis longtemps vraie dans le jeu de Garland : il ne flotte pas et ne se plie pas. Il n'hésite pas. C'est un requin dans l'eau, intrépide et intentionnel dans son approche du jeu – et dans sa croyance en ses capacités. "Conor est un gars qui s'en tient à ses armes", dit Donato. "Je veux dire, il aimait les requins lorsqu'il était enfant et il aime les requins lorsqu'il était adulte.… Peu importe ce qu'il ressent ou pense vraiment, il est un peu têtu dans sa façon de penser [about it] que ce soit en regardant un film, " Des mâchoires ou des opinions sur quoi que ce soit. C'est comme ça qu'il est. "

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Sans l'entêtement qui s'est traduit par une croyance inébranlable en lui-même, Garland n'en serait peut-être jamais arrivé à ce point. Rejeté équipe après équipe au lycée, dit qu'il était trop petit pour jouer plus de fois qu'il ne peut en compter, enterré sur le quatrième trio alors qu'il commençait enfin sa carrière professionnelle, il a été mis en doute à chaque tour. Maintenant, après s'être frayé un chemin jusqu'aux ligues majeures et s'être battu pour devenir un joueur ordinaire de la LNH, Garland se retrouve à nouveau dans les cordes. Ses canucks ont creusé un trou profond, permis au doute de s'accumuler, et leurs premières batailles ont conduit à la propriété de nettoyer la maison au-dessus d'eux. Mais Garland est déjà venu ici. Et alors que son équipe commence à sortir de l'obscurité, l'ardent ailier émerge comme un leader en faisant ce qu'il a fait toute sa carrière.

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L'un des premiers souvenirs dont Garland peut se souvenir est un souvenir de hockey. Il avait cinq ans, de retour dans sa ville natale de Scituate, dans le Massachusetts, lorsque son père, Garry, l'a réveillé à cinq heures du matin et lui a dit quelque chose à propos d'une surprise dans le jardin. Lors d'une promenade endormie à l'extérieur, Garland est tombé sur une patinoire gelée, peinte de lignes rouges et bleues, tout comme celles qu'il s'était interrogées à la télévision. Garry a révélé une rangée de lettres peintes dans la glace qui épelaient le nom de son fils, et au centre de la feuille, les rayons "B" de son club préféré dans la LNH. Même avec l'école à quelques heures de route, il n'y avait aucun obstacle pour un jeune Garland à attraper les patins et à se promener.

« J'ai adoré ça depuis le début », dit-il à propos du sport. Moments car il a joué un rôle clé dans pourquoi. « Mon père a joué dans les mineurs pendant un certain temps. Il a joué en grandissant et l'a géré tout seul… [so] il voulait me donner toutes les chances de réussir, des opportunités qui ne lui ont pas été présentées. »

Il ne fallut pas longtemps avant que les effets de ces opportunités commencent à apparaître sur la glace. "Sans avoir l'air, vous savez, arrogant ou vantard, quand j'avais huit ou neuf ans, je me souviens avoir dit à mon père : 'C'est bizarre, je n'ai jamais marqué dans un match. Je n'ai jamais joué un match sans marquer un but, dit Garland. "Je me souviens qu'il m'a dit :" Oui, ce n'est pas normal. "" Mais dès que Garland a dépassé les autres jeunes patineurs de sa ville au début, la réalité l'a fait reculer quand il avait environ 12 ans. Les enfants contre lesquels il affrontait ont commencé à revenir chaque saison plus grands, plus robustes, tandis que la croissance de Garland plafonnait. « J'étais presque un pied plus petit que certains garçons et presque 80 livres de moins. Ensuite, j'ai beaucoup lutté, se souvient-il.

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« Je ne pense pas qu'il arrive aux joueurs de la LNH d'avoir ce rejet à un jeune âge. Mais c'était presque mieux pour moi, juste de l'avoir à un jeune âge et d'avoir ensuite une puce à l'épaule. »

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Plus Garland avançait sur la route de son rêve de grande ligue, plus les obstacles tombaient en cours de route. A quitté le Massachusetts en 2010 pour Shattuck-St. Mary's, le célèbre pensionnat du Minnesota qui a contribué à façonner des stars de la LNH comme Sidney Crosby et Nathan MacKinnon, a dépassé Garland, 14 ans, pour la meilleure équipe de l'école, reléguée à l'équipe 2. Avant d'avoir une chance de revenir en arrière et de se battre pour une première place, il a dû quitter Shattuck complètement. "Ma mère est tombée malade cet été-là", dit-il. "Elle avait la maladie de Lyme et cela a conduit à un petit accident vasculaire cérébral et à la paralysie de Bell, elle a donc été malade pendant quelques années. C'était à ce moment-là que je ne pouvais plus faire de ski de fond. Je devais être à la maison avec ma famille. "

Heureusement, sa mère, Bridget, s'est rétablie, dit-il, mais à l'époque, la situation était lourde à supporter pour une adolescente loin de chez elle. Et au milieu de la tourmente de la sortie de l'école, sur le chemin du retour à Scituate et s'inquiétant pour sa famille, Garland avait un autre problème à résoudre : il avait besoin d'une équipe. "Je suis rentré à la maison et je n'avais vraiment pas d'endroit où jouer", dit-il. Et bien qu'il ait dominé ses seules années à Shattuck avec 65 buts et 116 points en 52 matchs, le Boston High School ne semblait pas intéressé par ses talents. "J'ai demandé aux équipes de jouer. J'ai essayé d'aller en Colombie-Britannique. Élevé [Boston College High School] et l'entraîneur ne pensait pas que je pourrais jouer là-bas. Et puis Thayer [Academy] Tony Amonte ne pensait pas que je pourrais jouer là-bas. "Un seul entraîneur ne l'a pas rejeté – le directeur de banc des Boston Junior Bruins Chris Masters. C'est donc là que Garland est allé. "Je ne pense pas que cela se produise pour les joueurs de la LNH d'avoir ce rejet à un jeune âge et de voir les gens se tromper à un si jeune âge », dit Garland. Mais c'était presque mieux pour moi, juste de l'avoir à un jeune âge et d'avoir ensuite une puce sur mon épaule. "

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Les Masters n'ont pas eu besoin de beaucoup de persuasion pour jeter un maillot sur le chemin de Garland. Il l'avait eu dans une équipe d'été à l'âge de six ans et savait ce que le jeune ailier pouvait faire avec la rondelle sur le bâton. Plus que les compétences brutes de Garland à l'époque, c'était la façon dont il s'était comporté par rapport aux autres membres de l'équipe d'été qui a impressionné la plupart des Masters, l'équipe avec les futures superstars telles que Jack Eichel et William Nylander. Malgré la forte concurrence, Garland a quand même réussi à se séparer du troupeau. « Il s'est distingué dans une équipe de remarquables », déclare les maîtres.

Lorsque les deux se sont réunis en 2011 pour les Bruins juniors, c'était à peu près la même chose, même avec le retour d'Eichel dans l'équipe. "C'était un joueur de haut niveau dès la première séance d'entraînement", a déclaré le Masters of Garland. "C'était un grand patineur, [had] grande vitesse, vitesse, anticipation. Il était très intelligent offensivement, avait un buteur, mais était aussi très créatif. Mais il y avait quelque chose de distinct qui distinguait Garland des autres buteurs de haut vol de la région à l'époque. "C'est aussi un enfant qui n'a pas peur", dit Masters. « Il irait au-dessus du milieu. Il irait au filet. Il irait dans les virages. Il ne prendrait pas le long chemin pour arriver à un coin ou à une rondelle. Garland et ses adversaires étaient à cette époque. Mais il a appris à se balancer et à se faufiler autour de l'obstacle qu'il avait tous les autres. avaient 18, 19 ans, dans certains cas 20. Et c'est probablement un garçon assez frustrant contre qui jouer – il peut vous faire paraître stupide. Mais vous ne pouvez pas frapper ce que vous ne pouvez pas attraper. "

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Garland était déjà une poignée de surdoués, motivés et motivés par de nombreuses années de doute sur les ruptures de stock. Mais aux Junior Bruins, il a trouvé quelque chose qu'il n'avait pas au Minnesota, ce qui l'a poussé à un niveau encore plus élevé : la chance d'aller patiner avec quelqu'un qui pouvait regarder le match comme il le pouvait. "Nous nous sommes améliorés", a-t-il déclaré à propos de la direction de cette équipe avec le futur choix de deuxième ronde, Eichel. « Vous pouviez sentir dans la pratique – je voulais montrer que j'étais le meilleur ; il voulait montrer qu'il était le meilleur. Dans les jeux qu'il produisait, je produisais. … Nous nous sommes juste poussés l'un l'autre. C'était génial d'avoir quelqu'un comme ça à un si jeune âge." Probablement moins agréable pour le reste de la Ligue de hockey junior Empire – la paire a facilement mené les Bruins juniors tout au long de la saison, perdant seulement six de leurs 40 matchs, et Garland a accéléré l'équipe au chapitre des buts, des aides et des minutes de pénalité.

C'est un match spécial qui se démarque des autres pour les Masters, une soirée qui résume qui était Garland à l'époque. « C'était un match à Bridgewater, qui est sur la Rive-Sud d'où il venait, a expliqué l'entraîneur. "Nous étions une équipe de premier plan dans la ligue, l'équipe contre laquelle nous avons joué était en quelque sorte au milieu du troupeau. Il n'a pas fait son meilleur match, a pris de mauvaises pénalités, a un peu triché en défense. Les Masters se sont donc tournés vers une tactique de coaching éprouvée – "Je l'ai assis pendant environ 10 minutes." Garland s'en souvient aussi bien. "Quand vous êtes si jeune et que vous serez sur un banc, vous ne plaisantez pas, mais vous êtes juste en colère", dit-il. « Alors je ne l'ai probablement pas compris. Alors j'étais juste en colère." Puce sur l'épaule activée.

« Après les 10 minutes », poursuit le Maître, « J'ai dit : « Hé, comprenez-vous pourquoi vous étiez assis ? »

« Japonais »

« D'accord, voyons si vous pouvez en tirer des leçons. » 

Garland a sauté par-dessus les planches et la glace a basculé. "En troisième période, il a marqué un triplé et on a gagné le match avec un but", a déclaré le Masters en riant. "Il avait la bonne attitude, c'est-à-dire 'Je l'ai compris.' Je l'ai. Maintenant, je vais sortir et faire mon truc. 'Et il vient de reprendre le jeu.'

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T
la première fois que Conor et Garry Garland se sont assis dans les sièges turquoise du Colisée de Moncton et ont regardé le treillis de poutres bleues suspendues au-dessus de la glace, ils ont été captivés par la vue. C'était en décembre 2012 et le jeune Garland avait pris la décision difficile de renoncer à une offre de bourse de la Penn State University pour voyager en territoire inconnu dans la LHJMQ. Et ici, dans la première arène canadienne qu'il a appelée chez lui, l'impact de la décision l'a frappé.

"C'est différent", a déclaré Garry à son fils alors que les deux regardaient la glace. "Cela ressemble à la LNH." Garland se souvient alors avoir accepté, et il le fait toujours. C'était spécial, dit-il. « Je veux dire, j'avais 16 ans. J'étais si jeune et j'avais l'impression que tu étais dans la LNH à l'époque. Vous jouez dans un grand marché, vous jouez chez les juniors, vous portez un demi-bouclier, vous jouez avec des [future] gars de la LNH. … Ils avaient un énorme chat sauvage [inflatable]et vous en sortiriez en patinant. Rien qu'en faisant cela, je me souviens avoir pensé : « C'est le meilleur de tous les temps. »

Au milieu de sa deuxième année à Q, Garland a senti qu'il avait découvert la ligue. Le jeu s'est ralenti, les schémas sont devenus prévisibles. Un poignet cassé a retardé l'explosion, mais l'ailier est revenu en troisième année et a récolté 129 points en 67 matchs, donnant la même chose à la direction des pointeurs de la LCH et recevant le titre de joueur par excellence de la LHJMQ.

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"C'est de loin le joueur le plus compétitif que j'aie jamais entraîné. Il venait de "concourir" ancré dans son ADN."

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Il n'a pas fallu longtemps pendant la campagne pour que les coéquipiers de Garland réalisent que ce serait une année spéciale. "Je pense que nous savions qu'un mois après le début de la saison", a déclaré Askew. "Le premier mois, il a joué de manière irréelle – des points par match, et a fait son truc. Mais notre capitaine a été blessé… [Conor] a été appelé pour jouer avec [Ivan] Barbashev. Et tous les deux, ils sont partis." Quelque chose a semblé s'enclencher entre Garland et l'éventuel joueur de centre des Blues de St. Louis, leur chimie immédiate augmentant qui a élevé le jeu de Garland à un tout autre niveau. "C'était juste quelque chose de spécial chaque soir. C'était un tour du chapeau, six points. Je veux dire, mettre notre équipe sur le dos, vraiment, se souvient Askew. Il a obtenu cette place sur la première ligne et ne l'a jamais lâché. "

L'année suivante, il a recommencé, accumulant 128 points pour devenir le seul joueur en dehors de Crosby à avoir mené la LCH à marquer plus d'une fois. Pour ceux qui étaient là pour le voir se produire, le catalyseur de la domination de Garland n'est pas un mystère. "C'est de loin le joueur le plus compétitif que j'aie jamais entraîné", a déclaré Darren Rumble, qui était derrière le banc lors de ces deux saisons en petits groupes. "Il venait de" concourir "enraciné dans son ADN. Askew et d'autres du Massachusetts, Zach Malatesta, ont formé un lien étroit avec Garland pendant leur séjour à Moncton, le trio se connectant sur un amour commun pour leur pays d'origine en se présentant pour regarder "Boston Movies" – The Town et Good Will Hunting parmi leurs favoris, mais ils savaient que si une victoire était à la vue de Garland, pong, une session de balle d'égout avant le match ou un match sur la glace – l'amitié s'est envolée par la fenêtre. "Il ne perdra jamais. Qu'il s'agisse d'entraînement, de patinage d'été ou de séries éliminatoires, cela n'avait pas d'importance, dit Malatesta. "Il n'abandonne jamais. Son éthique de travail et ses compétences, cette combinaison – je savais juste qu'il avait quelque chose de spécial."

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Cependant, lorsque Garland est finalement passé au niveau supérieur, il était considéré comme tout sauf spécial. Après avoir été dépassé lors de sa première année de qualification au repêchage, l'ailier a finalement été marqué avec le 123e choix au total lors du repêchage de la LNH 2015 par l'Arizona. Lorsqu'il a obtenu son premier coup en tant que pro en 2016 avec leur entreprise affiliée à la AHL, les Tucson Roadrunners, il est arrivé dans le désert pour se retrouver enterré sur le quatrième trio. N'a pas intensifié ce qu'il avait imaginé après avoir organisé l'une des courses de deux ans les plus dominantes de l'histoire du hockey junior. "C'était surprenant", dit Garland. « Je me souviens du premier match de la Ligue américaine, j'ai eu environ deux quarts de travail en première période. Je me souviens m'être assis sur le banc du genre "Ça pue". Comme, "Ce n'est pas ce à quoi je suis habitué, je ne sais pas ce qui se passe." Je me souviens que je n'ai tout simplement pas beaucoup joué, et cela a duré pour toujours évidemment – j'ai probablement joué trois à cinq minutes par nuit. "

À cette époque, il avait entendu les commentaires des négateurs depuis une décennie. Et alors qu'il s'asseyait sur ce banc, si près de son rêve, mais toujours si loin, il commença à se demander si les sceptiques avaient raison. "Vous savez, après 30 matchs, vous avez quatre points, vous commencez à penser : 'Est-ce que je pue ? Quoi de neuf ? Pourquoi je ne peux pas marquer ?'", dit-il. un joueur professionnel, juste un junior. & # 39; Alors je me dis : " Peut-être que tout le monde avait raison ". "

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Un changement d'entraîneur après l'année recrue l'a aidé à dissiper ce doute. Mike Van Ryn est arrivé pour diriger le banc, l'ancien joueur de la LNH a changé l'approche de Roadrunner en utilisant ce qu'ils avaient tout au long de l'alignement. En ce qui concerne Garland, le nouvel entraîneur a clairement indiqué que l'année 2 allait être différente. Lui et son staff devaient développer Garland, a-t-il déclaré à l'ailier, lui redonnant confiance. Ils allaient faire de lui un pro. "Et ils l'ont fait", dit Garland. "La deuxième année est d'une manière où ma carrière a changé."

Lentement, les chiffres ont commencé à s'améliorer, ils ont augmenté la deuxième année et augmenté la suivante, et Garland a marqué avec plus d'un point par match au cours de sa troisième année dans la LAH. Cette croissance était le résultat de plus qu'un simple changement de tactique ou une place sur une nouvelle ligne. « Je pense juste qu'avoir quelqu'un qui croit en toi est tout, tu sais ? dit Garland. "Vous avez de la chance à l'époque où de telles personnes vous aident. Et je me souviens juste qu'une fois que j'ai repris confiance en moi et commencé à jouer comme ils m'ont appris, alors j'étais prêt. "

Ses progrès au cours de sa troisième année en tant que mineur ont conduit à une autre étape importante au début de décembre 2018, lorsque Garland a été appelé pour faire ses débuts dans la LNH, pour affronter (qui d'autre ?) les Sharks.

C'était terrible, selon le propre jugement de Garland, le poids du moment qui limitait son effet. "Je l'ai attendu toute ma vie", dit-il à propos du premier match. "Vous pensez que vous pensez trop à quelque chose en une semaine – j'y pensais trop depuis 25 ans." Peu importe à quel point cela a pu être peu impressionnant, la première performance était suffisante pour gagner un nouveau jeu. Et lorsque le club est retourné à Boston pour le prochain swing, avec ses amis et sa famille qui pouvaient calmer ses nerfs, Garland a réussi à montrer ce qu'il pouvait faire et a gagné une chance de rester avec le grand club. « Nous savions tous qu'il réussirait – tout ce dont il avait besoin était sa chance dans la LNH, et il n'y retournerait pas », a déclaré Askew, qui regardait fièrement de loin. "C'était son coup. Il ne voulait pas lâcher prise."

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« Je veux dire, il a marqué un but à Edmonton où il y a eu un bang qui lui est sorti du visage et dans le filet – et il a marqué un nouveau but ce match. Il avait des coupures sur tout le visage et il interviewe avec Hockey Night in Canada. Je pense que ce genre de choses a décollé, comme "Hé mec, ce gars n'a pas peur."

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Il a fallu du temps à Garland pour s'installer avec les Coyotes. Au début, il gardait pour lui-même, se concentrant sur essayer de naviguer dans la vie dans la LNH. Mais au fil des mois, le même magnétisme qui semblait attirer les gens, peu importe où il avait joué, a commencé à rapprocher les vétérans du club. « Tu viens de voir des garçons s'approcher de lui, tu sais ? dit Rick Tocchet, Coyotes & # 39; entraîneur-chef à l'époque. «[Clayton] Keller, [Jakob] Chychrun, Phil Kessel, ils étaient constamment ensemble. Et il était une sorte de leader là-bas. » Les vétérans ont mangé à leur nouvelle obsession de recrue pour Boston, les conversations se sont rapidement transformées en débats sur Tom Brady, ou les Red Sox, ou les Celtics. Mais c'est ce que Garland a fait sur la glace qui l'a vraiment rendu aimé par sa nouvelle équipe.

« Je veux dire, il a marqué un but à Edmonton où un tir est passé de son visage et dans le filet – et il a marqué un nouveau but ce match », a déclaré Tocchet. "Vous savez, il avait des coupures sur tout le visage, et il interviewe avec Hockey Night in Canada . Je pense que ce genre de choses a décollé, comme, 'Hé mec, ce gars n'a pas peur.'

Après avoir inscrit 22 buts et 39 points lors de sa première campagne complète dans la LNH, Garland a enchaîné avec une autre performance de 39 points pour le club la saison dernière, atteignant cette fois un total de 19 matchs de moins. Et comme tout ce qui s'est passé sur la glace, ce n'est pas seulement la croissance naturelle qui a apporté le progrès – c'est la foi obstinée de Garland en son propre potentiel, combinée à une volonté d'investir les heures et la sueur nécessaires pour y parvenir.

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Tocchet se souvient d'une conversation particulière avec l'ailier lorsqu'il a vu les engrenages tourner. "Nous étions à midi au début de l'année, et je lui ai dit : 'Tu n'es pas un joueur de 18 minutes à mes yeux'", se souvient l'entraîneur à partir du moment où Garland avait une moyenne d'environ 14 minutes par nuit. m'a regardé dans les yeux, et il m'a mis au défi – il a dit: "Eh bien, fais de moi un joueur de 18 minutes. Entraîne-moi à être un joueur de 18 minutes. " " Alors Tocchet l'a frappé avec des vérités dures. " " Vous " allez entendre des choses que vous n'aimerez peut-être pas. Vous devez être plus structuré, vous devez jouer un meilleur hockey défensif. J'aime le fait que vous soyez un joueur instinctif, mais vous devez aussi être un homme de système lorsque vous en avez besoin " C'était une chose qu'il embrassait. Il travaillait sur son jeu, regardait des vidéos, travaillait dur dessus à l'entraînement.

"La seule chose qu'il fait, c'est le lendemain, il se présente et il a hâte d'y retourner. Même s'il a passé une mauvaise nuit ou s'il n'était pas d'accord avec un entraîneur ou s'il n'aimait pas son jeu, il sonnera à nouveau l'horloge le lendemain. »

Ved slutten av sitt siste år i Arizona, var Garlands gjennomsnittlige istid på 17:55.

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enten det var tilbake i Boston som barn, i Q som tenåring, eller som proff i ørkenen, har én ting alltid vært sant for Garland: når lysene blir sterkere, blir han bedre. "Han er den typen person som lever for det søkelyset," sier Malatesta. He and Askew got a front-row seat to that side of Garland’s game back in their Wildcats days, when The Garland Show tended to cause a ruckus with opposing crowds. “I mean, we played in some rinks that absolutely hated him. He just ate it up,” says Askew. “[He’d be] getting booed every time he touched the puck. You don’t boo a player who’s not a great player, who’s not special.”

Another wide smile breaks through Garland’s beard when he thinks back on those nights and the boos that rained down. “You know, you’re 18 and you think you know everything. I had 100 points a couple months into the season, so I was pretty confident in myself and my ability,” he says. “I used to get booed every time we’d play on the road — for me at that age, it was a lot of fun. I enjoyed that, and our team enjoyed it, and we played off it — we played really, really well on the road that year.

“Honestly, I was more excited for road games than the home games, because I knew I was getting booed, and it was almost an event for me.”

Coming off the thrill of those wild nights out east, Garland lost a bit of that joy when he moved on to the next level. Becoming an everyday NHLer was a dream come true, but on and off the ice, it was different. “Arizona was great, but it’s not a huge hockey market. They have great fans, but I remember a former player who said he never got recognized — and he was there, like, six years,” Garland says. “I didn’t get recognized really at all there. … I got recognized in Moncton way more than I did in Arizona.”

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On a Friday in late July, he was thrown back into the spotlight when news broke that he and longtime teammate Oliver Ekman-Larsson were traded from the Coyotes to the Canucks, the winger signing a five-year, $24.75-million deal with his new club soon after. It was a bittersweet turning of the page, leaving the only NHL organization he’d ever known, but the move brought back a taste of what he’d had the last time he played for a team north of the border, when he was lighting up the opposition every night: the chaos of a Canadian market, the chance to play for a city where his sport is the main attraction, to witness the passion of a buzzing Rogers Arena if enough wins were strung together.

In the early going this season, the chaos has far outweighed any buzz in the arena. While Garland emerged as one of the few Canucks who played well early on — ranking among the team’s top scorers and doing what he could each night to drag them into the fight — the losses continued to pile up until a coaching change eventually slowed the fall. But those who know him best know this is precisely the fight Garland’s built for.

“[It’s] obviously a pressure cooker there, but I think he embraces that. He wants that,” says Tocchet. “He wants to be on the ice, 2–2 game with six minutes left and the pressure on him to make something happen. … I think he wants to meet it head on. ‘Get me out there. Let me have the puck in these situations — if I don’t produce, it’s on me.’ I think that’s his attitude, and I think that’s the attitude that you have to have when you go into those markets.”

Bigger picture, beyond helping to pull the Canucks out of this current hole, Garland’s hope is that Vancouver sees him make good on the potential he’s long seen in himself. Because in his eyes, he hasn’t yet come close. “I wouldn’t say I’m a star or I’ve had too much success,” he says. “I’m only 25. You know, I follow a lot of hockey history and [have tracked] the trajectory of some smaller guys that are like me, when they hit their peaks and when they do their best. And it seems like at my age, you just start coming into your own. Hopefully that’s the same with me.”

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“It’s obviously a pressure cooker there, but I think he embraces that. He wants to be on the ice, 2–2 game with six minutes left and the pressure on him to make something happen.”

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His former coaches mention one name in particular when discussions of Garland turn to what the latter stages of his career could look like: Martin St. Louis.

Rumble, Garland’s coach in Moncton, spent some time alongside St. Louis in Tampa Bay back in his own playing days, watching the winger emerge as a dominant force in his late 20s and early 30s. He sees, at the very least, a similar fire in both players. “Those guys have been told, ‘You can’t do it’ so many times in their life, they just have that ‘I’ll show you’ attitude,” he says.

Tocchet coached St. Louis for two of the Hall of Famer’s world-beating seasons with the Lightning. He saw firsthand what that attitude reaped. “I’m not going to put him in Marty St. Louis’ category right now, but Marty St. Louis, a small player with a huge heart that was just a dynamic player — a guy like that is someone that Conor can look towards,” Tocchet says. Though Garland’s a long way from St. Louis’ prolific scoring touch, it’s that fire, again, that connects them, says the coach: “Both were not afraid.”

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As for touching the rest of St. Louis’ legacy, it’s a lofty goal. But ask those who know Garland best, and they’d caution against heaping too much doubt on his name. Donato’s been there since Garland’s earliest days on the ice. He’s skated with him over countless summers, discussed the winding path to the NHL with him, faced off against him in the big leagues. He knows better than most the promise of Garland’s potential, and the mistake of questioning how far he can push himself. “Conor’s earned everything he’s got,” Donato says. “At every level, he produced. And even though he was producing, he would never get the respect. … Now in pro, he’s still producing and doing those things, and there’s still people that doubt him. But I think that’s what drives Conor.”

Whether you doubt him or believe, know that Conor Garland will come back, time and time again. He’ll keep pushing and clawing and battling, as he always has — it’s just the way he’s wired, says Tocchet. It’s that, above all else, that stands out to the coach when he thinks back on their time together in Arizona. That fire. “A lot of times I remember, the last couple years, he was in the middle of things, in a scrum. They’re punching him in the head, he’s sticking in there, he’s yelling at them — and then he’s right back the next shift, right in that same area again,” Tocchet says. “It’s tough to go back in that area again, with those big defencemen — who wants to get hit in the face again, right? But I think it shows the other team, man, this guy’s not going away, you know?

“He’s not going to go away.”

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Photo Credits

Len Redkoles/NHLI via Getty Images; Roy K. Miller/Icon Sportswire via Getty Images; Jeff Vinnick/NHLI via Getty Images; Christian Petersen/Getty Images.

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