Leon Bender des Raiders est décédé tragiquement quelques semaines seulement après la signature de son premier contrat

Leon Bender l'avait fait au printemps 1998.

Bender était un tacle défensif exceptionnel de l'État de Washington et venait de signer son contrat de recrue avec les Oakland Raiders. Le nouvel entraîneur-chef Jon Gruden pensait tellement à Bender qu'il a investi un deuxième tour sur lui.

Bender n'a jamais cherché Gruden et les Raiders. Quelques semaines seulement après la signature de son contrat de recrue, Bender est décédé tragiquement. Voici son histoire.

Leon Bender a joué dans l'État de Washington

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L'héritage de Leon Bender dans l'État de Washington vit plus que ses statistiques. Il a obtenu les honneurs All-Pac-10 de la première équipe et les honneurs AP All-American de la deuxième équipe au cours de sa saison senior avec les Cougars.

De 1995 à 2000, l'État de Washington a été l'une des pires équipes du Pac-10. La seule année où ils ont terminé avec un record gagnant, 1997, était la dernière année de Bender.

L'État de Washington est allé 10-2 et a perdu dans le Rose Bowl. Personne ne savait que Bender, avec un brillant avenir dans la NFL, ne reprendrait plus le terrain de football après cette journée.

Les Raiders ont rédigé Bender en 1998

Leon Bender (deuxième à droite) est décédé quelques semaines seulement après avoir signé son premier contrat avec les Oakland Raiders dans la NFL en 1998. | Digital First Media Group / Contra Costa Times via Getty Images

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La classe de repêchage NFL Oakland Raiders 1998 comprenait un futur Temple de la renommée et un joueur de ligne offensive fiable.

Oakland a utilisé le quatrième choix au total à Michigan Cornerback, Charles Woodson, pour une raison. Woodson était un arrière défensif dynamique – il a même remporté le trophée Heisman au collège – et devrait entrer au Temple de la renommée du football professionnel au cours des deux prochaines années.

Le choix du deuxième tour d'Oakland, l'attaquant offensif Mo Collins, a commencé 64 matchs de 1998 à 2003.

Oakland a utilisé le 31e choix au deuxième tour du repêchage à Leon Bender. Les Raiders espéraient qu'il serait le prochain joueur influent dans les tranchées et se sont associés à Woodson pour ramener Oakland dans un Super Bowl.

Leon Bender est décédé des semaines après avoir signé son contrat de recrue

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Leon Bender n'a pas perdu de temps pour montrer son enthousiasme à rejoindre les Raiders. Il a signé un contrat de 3,45 millions de dollars sur cinq ans avec les Raiders peu de temps après que l'équipe l'ait rédigé.

Malheureusement, Bender est décédé avant même d'essayer un casque Raiders au mini camp. Bender souffrait d'épilepsie et le bureau du cabinet médical du comté de Cobb, en Géorgie, a confirmé qu'il était décédé des suites d'une crise.

Les Raiders auraient été au courant de l'épilepsie de Bender lorsque l'équipe l'a repéré et éjecté.

Tragiquement, Bender n'était pas le seul membre de la classe de repêchage d'Oakland de 1998 à décéder tôt. Collins est décédé d'une insuffisance rénale en 2014 à l'âge de 38 ans.

Dans une interview accordée à ESPN en 2003, l'ancien éclaireur des Raiders Ken Herock se souvenait de Bender comme d'un "grand garçon qui voulait jouer au football".

«C'était le gars le plus poli que vous ayez jamais vu. Non, il ne l'était pas. Mais il voulait être bon. Il voulait plaire aux gens. Nous avons su, en parlant à des gens de l'État de Washington, qu'il était très coachable. Et il était un travailleur acharné, alors qui peut dire où toutes ces choses l'auraient conduit? »

Bender a été survécu par son épouse, Liza, et leur fille, Imani.

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