L'ancien premier joueur de la NFL, Shane Ray, reconnaissant de la chance avec les Argonauts

Shane Ray est reconnaissant de rejouer au football, même s'il a une nouvelle équipe et une nouvelle ligue dont il ne connaît pas grand-chose.

L'ailier défensif de six pieds trois pouces et 245 livres se bat pour une place sur la liste avec les Argonauts de Toronto de la LCF. Il y a à peine six ans, Ray a été attrapé au premier tour du repêchage de la NFL par les Broncos de Denver et a remporté une bague du Super Bowl avec le club en tant que recrue.

Mais une grave blessure au poignet a écourté le séjour de Ray à Denver. Il a joué pour la dernière fois au football en 2019 au camp d'entraînement des Ravens de Baltimore avant de signer avec Toronto en février.

"Je ne vais pas mentir, je ne connaissais pas grand-chose aux LCF", a déclaré Ray. "Je savais juste que c'était une opportunité pour moi … de me lancer dans la (NFL) ou même de commencer une carrière ici.

« Pouvoir jouer au football et avoir cette opportunité est quelque chose que je n'ai pas eu, et je suis content que cela soit venu. Je ne connais peut-être pas grand-chose à Argos, mais j'en suis un maintenant et j'aime être ici. Je suis excité par la saison.

Ray, 28 ans, a été pris au 23e rang par Denver lors du repêchage de la NFL en 2015. Il a participé à 14 matchs en tant que recrue, enregistrant 20 plaqués et quatre sacs alors que les Broncos continuaient de battre la Caroline 24-10 dans le Super Bol.

Ray était encore meilleur la saison suivante avec 48 plaqués, huit sacs et deux échappés (un retourné pour un touché). Mais il a commencé la saison 2017 sur la réserve des blessés après avoir subi une intervention chirurgicale pour réparer un ligament déchiré au poignet.

Denver a activé Ray en octobre, mais il est revenu à IR après avoir exigé une nouvelle opération. Les Broncos n'ont pris l'option de cinquième année sur l'accord de Ray qu'à la saison 2018, et l'ancienne star du Missouri a subi une autre opération du poignet.

Il a signé avec Baltimore, mais a été libéré avant le début de la saison 2019.

"Pour un secondeur extérieur / ailier défensif, vos mains sont tout", a déclaré Ray. "Cela a pris très longtemps pour récupérer cette force dans le poignet et dans tout le bras.

« Personne ne sait vraiment combien de travail j'ai dû fournir pour en arriver là… les nuits difficiles où je ne savais pas si j'aurais un jour une nouvelle opportunité. Pour moi, c'est tout.

Obtenir un nouveau départ dans la vie du football a également donné à Ray une nouvelle perspective.

"Ces dernières années ont été difficiles", a déclaré Ray. "Évidemment, cela vous pèse mentalement, mais je n'ai utilisé ce temps loin du football que pour me concentrer sur des choses de ma vie que je n'ai probablement pas eu le temps de gérer (à cause du) football.

« Cela m'a juste donné une nouvelle appréciation du jeu… . Je suis à la maison depuis deux ans, alors j'étais ravi de venir ici et de mettre un casque et d'être équipé pour les épaulettes et d'avoir une autre occasion de faire ce que j'aime.

Malgré ses antécédents dans la NFL, Ray ne tient rien pour acquis à Toronto.

« Je ne pense absolument pas que si vous êtes un joueur qui occupe ce poste, que vous venez ici et jouez dans la LCF, vous devriez le considérer comme du football de niveau secondaire ou quelque chose du genre », a-t-il déclaré. "Je ne peux pas dire que je voulais juste sortir ici et traverser les gars, ce n'est pas ce qui se passe.

« Ces gars sont tous payés, ils viennent travailler avec leur casque et sont prêts à partir. J'apprécie la concurrence qui a eu lieu entre notre ligne D, la ligne O… il y a eu beaucoup de fer à repasser là-bas.

Non seulement Ray s'adapte à une nouvelle équipe, ville et ligue, mais il apprend également un nouveau jeu en déplacement. Cela inclut de devoir aménager un jardin à l'extérieur du ballon.

"Je pense que le moyen de minimiser l'impact du jardin est de sortir du ballon", a-t-il déclaré. "J'ai littéralement essayé d'entrer dans le ballon aussi vite que possible pour combler l'écart entre moi et ce tacle.

"Je ne pense pas qu'un plaquage veuille vraiment que j'aie beaucoup de marge de manœuvre."

Au moins, Ray n'a pas à chercher bien loin lorsqu'il s'agit d'apprendre de première main des techniques efficaces de pass-rush. Le vétéran Charleston Hughes, six fois sur l'équipe d'étoiles de la LCF qui compte 130 sacs en carrière en 12 saisons, en est également à sa première année avec Toronto.

"Les premiers jours ici, il a hésité à me donner des informations", a déclaré Ray. "Il a regardé une partie de ma bande et a expliqué en quoi les étapes sont un peu différentes par rapport aux États-Unis dans la mesure où vous voulez le faire.

"Je n'utilise les informations et ce que je vois dans le film que pour ajouter à ce que j'ai fait dans la pratique."

Et bientôt Ray rejoindra le tribunal d'un visage familier. Le joueur de ligne défensive Kony Ealy, un ancien coéquipier du Missouri, devrait commencer à s'entraîner avec Toronto ce week-end après avoir terminé la quarantaine. Ealy était également avec Carolina lors de la défaite du Super Bowl contre Denver.

"J'ai hâte de le voir là-bas", a déclaré Ray. "Il apporte un niveau de physique avec lequel je pense que beaucoup de gars dans cette ligue vont avoir du mal."

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