Comment Bianca Smith est devenue la première femme noire à entraîner le baseball professionnel

Je trouve un entraîneur. Catalogue

C'était la première pensée de Bianca Smith lorsqu'elle a appelé des Red Sox de Boston et lui a donné un poste au sein du personnel d'entraîneurs de l'organisation pour les mineurs.

Quelques semaines plus tard, toute la signification historique de cette conversation téléphonique sombra encore.

"Je vais être honnête, c'est toujours surréaliste", a déclaré Smith à Sportsnet dans une interview le mois dernier.

La conversation qui a changé le cours de la carrière de Smith et de sa vie a également écrit son nom dans les livres d'histoire du baseball. Avec l'emploi, la jeune femme de 29 ans est devenue la première femme noire à s'entraîner au baseball professionnel.

Ce qui a suivi était un tourbillon d'être jeté sous les projecteurs – quelque chose à laquelle elle ne s'attendait pas nécessairement, mais qu'elle aimerait embrasser si cela signifie que plus de femmes et de minorités peuvent également se voir dans le jeu.

«Je ne m'attendais pas à ce que cela représente pour les humains. C'est agréable de voir combien de personnes sont inspirées par cela, alors je me sens heureux de le prendre », a déclaré Smith. «Je suis heureuse d'être la personne qui aide à inspirer d'autres femmes qui voudront peut-être devenir entraîneures. Tant que je fais mon travail, aide à développer nos joueurs sur et hors du terrain, les aide à arriver là où ils veulent être, je suis content de ce qui se passe en dehors.

Après avoir passé un an et demi à Waukesha, Wisc., Travaillant pour la division III Carroll University Pioneers en tant qu'entraîneur et directeur sportif adjoint de la conformité et de l'administration, Smith se dirige vers le sud à Fort Myers, en Floride. Une fois sur place, elle commencera à travailler avec les petites sociétés affiliées à la ligue de Boston et rejoindra les Red Sox pour l'entraînement de printemps lors de son ouverture plus tard ce mois-ci.

Ce voyage vers le sud marquera le début d'un autre chapitre de la carrière de Smith dans le jeu qu'elle adore – une année à être nourrie et guidée en cours de route par une équipe de mentors dans et autour du jeu.

Alors qu'elle commence son premier emploi dans le baseball professionnel, Smith résume son style d'entraîneur en un mot: ouvert.

«Cela doit fonctionner pour le joueur. Cela n'a rien à voir avec nous, les entraîneurs, il s'agit du joueur », a-t-elle déclaré.

A travers son travail d'analyse et de biomécanique, Smith comprend que chaque joueur nécessite une approche légèrement différente et s'est doté de connaissances dans tous les domaines du jeu.

"La raison pour laquelle je fais autant de recherches du côté de l'analyse, de la biomécanique, c'est parce que je ne veux pas en arriver au point où un joueur vient et demande de l'aide, et je ne peux en aucun cas les aider", at-elle mentionné. «Cela va arriver – il y a toujours quelque chose que je ne sais pas. Plus j'apprends, plus je me rends compte [what] Je ne sais pas. C'est une expérience humble et effrayante lorsque vous atteignez ce point, mais en même temps, il y a tant à apprendre. Donc je sais si un joueur vient à moi et je ne peux pas les aider immédiatement … Je trouve quelqu'un qui peut, ou je veux enquêter autant que je peux. Alors, je dis que c'est plus «ouvert». »

Et cette ouverture s'applique à tous les niveaux et inclut les joueurs qui ne parlent pas le langage des techniques d'entraînement révolutionnaires.

«Oui, j'aime en apprendre davantage sur le côté biomécanique. Oui, j'aime apprendre l'analytique. Mais il y a des joueurs dont ils ne se soucient tout simplement pas – et c'est bien. J'étudie la biomécanique et l'analyse pour aider les joueurs qui souhaitent l'utiliser. Et en même temps, pour les joueurs qui ne le font pas, je dois les aborder différemment. "

Smith croit en l'entraînement au niveau du joueur lors de séances individuelles.

«J'encourage nos joueurs à venir à l'entraînement individuel, lorsque je travaille avec eux en tête-à-tête, à trouver ce avec quoi tu veux travailler. Je n’ai pas besoin d’être celui qui vous dit toujours: «C’est ce que nous allons faire aujourd’hui.» Je veux que vous soyez votre propre entraîneur. Je veux que tu sois capable de faire tes propres ajustements, puis je ne suis qu'une sorte de bande-son », a-t-elle expliqué. «J'essaie de me fier fortement à leur poser des questions, comme" Comment vas-tu? " "Et" Que pensez-vous de cela? «J'essaie de préciser que s'ils proposent un exercice ou quelque chose qui fonctionne pour eux et que je n'ai pas proposé, cela ne signifie pas que nous n'allons pas le faire. Tant qu'il y aura une raison pour laquelle ils pense que cela fonctionne, allons-nous l'essayer. "

TJ Pfaffle, un senior à l'Université Carroll et une prise pour les pionniers, a expérimenté cette approche de première main.

"Elle et moi avons beaucoup travaillé ces derniers temps juste à mon tour", a déclaré Pfaffle. "Le simple fait d'avoir quelqu'un qui en sait beaucoup sur la mécanique du swing et d'avoir juste cette motivation pour m'aider à m'améliorer est quelque chose que je n'ai vraiment pas eu des entraîneurs."

Dans un sport aussi minutieux que le baseball, même les réglages les plus finaux peuvent apporter d'énormes améliorations.

"Ce qu'elle a vraiment aidé était mon aspect de pas et de temps pour les lieux. Pendant une bonne semaine ou deux, elle m'a personnellement aidé à restructurer mon coup de pied de jambe, ce qui a aidé avec le timing. Nous voulions donc travailler ensemble dans la cage pour obtenir le bon timing parce que ma mécanique du haut du corps était bonne, mais elle voulait affiner ma moitié inférieure, ce qui était un problème qu'elle a vu quand je lui ai envoyé des vidéos de mon tour pendant mon propre temps. »

Cependant, il est clair que l'héritage d'entraîneur de Smith à l'Université Carroll va bien au-delà des chiffres.

"Seule sa passion générale, son dynamisme et son énergie pour le baseball qu'elle a est probablement ma partie préférée d'avoir son entraîneur pendant les deux dernières années", a déclaré Pfaffle, qui attribue également à Smith de l'avoir finalement aidé à revenir pour un cinquième. saison avec le programme de baseball Pioneer après que la pandémie COVID-19 ait coupé sa dernière année. "Comme si nous pouvions parler toute la journée de mon swing, et c'est plus une amitié que comme une relation entraîneur / joueur. Une seconde nous parlons de mon swing et de l'approche, et la suivante nous parlons de ce que commande de McDonald's, nous allons donc l'avoir été une expérience vraiment merveilleuse. »

Avant de devenir une carrière, le baseball était simplement une passion pour Smith. Bien que l'amour du sport ne pénètre pas exactement dans la famille de Smith – "Nous sommes plutôt une famille de football-soccer-basketball", note-t-elle – Smith a été battu par le passe-temps national américain dès le début.

"Ma mère m'a présenté le jeu quand j'avais trois ans, et à partir de là, je l'ai poussé à l'extrême", a déclaré Smith. «Elle avait l'habitude de dire que je tomberais amoureux de quelque chose, puis je l'amènerais à un tout autre niveau et deviendrais juste obsédé.

Lorsqu'elle ne regardait pas les jeux, elle utilisait cette obsession des projections régulières de films tels que The Sandlot The Rookie of the Year and Angels in the Outfield – Des DVD qu'elle a toujours dans sa collection aujourd'hui.

Pourtant, même après une enfance imprégnée par le jeu, ce n'est qu'à l'université qu'elle a réalisé qu'elle pouvait transformer sa passion en quelque chose de plus.

L'idée d'une carrière dans le sport a été déclenchée alors qu'elle était à Dartmouth, où elle a commencé à travailler pour l'équipe de baseball. Elle a également pris soin d'elle-même en tant que voltigeuse dans l'équipe de softball et en tant que seule femme dans l'équipe du club de l'école. Lorsqu'elle a fait ses études en sociologie, elle a participé à presque toutes les parties du jeu – jeux, analyse, vidéo et même une période d'essai rapide de play-by-play.

Peu de temps après, des natifs de Pennsylvanie ont déménagé à Cleveland pour poursuivre une maîtrise en administration des affaires en gestion du sport et un doctorat en droit avec un accent sur le droit du sport à la Case Western Reserve University. Là, Smith s'est immédiatement impliqué dans tout le baseball, a été directeur des opérations de baseball de Case Western Reserve et a travaillé comme assistant de conformité en athlétisme, et a eu la chance d'acquérir une expérience de terrain précieuse en travaillant avec des joueurs.

«[Case Western Reserve head baseball coach] Matt Englander est celui qui m'a vraiment donné ma première chance. Cela a commencé en tant que directeur des opérations de baseball et a aidé avec le côté commercial et tout sauf sur le terrain, mais [also] m'a donné l'opportunité de monter sur le terrain », a-t-elle déclaré. "Ce n'était pas comme" Bien sûr, je suppose que nous pouvons essayer de voir ce qui se passe. "C'était juste" Oui! " Sautez. Si vous pensez pouvoir aider, faites-le. ’”

Et elle aussi. Du lancement de BP à l'exécution d'analyses, en passant par les voyages avec l'équipe et la gestion de ses médias sociaux, Smith s'est plongé pleinement dans les opérations quotidiennes de l'équipe.

"Elle a fait une grande partie du travail d'organisation reconnaissant et grossier", a déclaré l'ancien voltigeur de la Réserve de Case Western Tony Damiano, dont les quatre années avec le club de la Division III ont commencé pendant que Smith a rejoint le programme. "En ce qui concerne notre succès en tant que joueurs, et notre consolation en tant que joueuses, je pense qu'elle a fait beaucoup de choses que nous n'avons même pas vu ou su – que sans elle, cela n'aurait probablement pas été fait."

Damiano se souvient de Smith pendant les matchs, iPad en main et prêt à aider les joueurs avec une analyse et un soutien instantanés et analytiques entre les manches.

"Ce que j'ai probablement le plus tiré d'elle, c'est de pouvoir voir l'analyse au milieu du jeu, parce qu'elle a toujours voulu la suivre et la garder", dit-il. "Donc tu as pu regarder en arrière, et même si c'était juste situationnel … tout était enregistré, et c'est elle qui l'a gardé."

Photo: Information sportive universitaire Case Western Reserve

C'est aussi au cours de son séjour dans la réserve Case Western qu'elle est entrée en contact pour la première fois avec Tyrone Brooks, qui venait de devenir directeur principal du Diversity Pipeline Program de la MLB. Brooks se souvient d'abord avoir lu le CV de Smith et s'étirer.

"Je viens de réaliser que c'est quelqu'un avec beaucoup de potentiel que je dois faire tout mon possible pour essayer de l'aider à arriver là où elle veut aller", dit-il.

Grâce à son travail avec la MLB, Brooks supervise un certain nombre d'initiatives visant à recruter et à nourrir différentes voix à tous les niveaux du jeu. Et beaucoup d'entre eux, y compris le Programme de bourses pour la diversité et Take The Field – qui visent à amener les femmes à accéder à des opportunités de coaching et de dépistage – donnent des résultats.

Rachel Balkovec est devenue la première entraîneuse de l'histoire de la MLB lorsqu'elle a été embauchée par les Yankees de New York en novembre 2019. Le même jour, les Cubs de Chicago ont nommé Rachel Folden sa technicienne de laboratoire principale et quatrième entraîneur pour leur Arizona Rookie League. équipe à Mesa.

L'année dernière seulement, Alyssa Nakken a écrit deux fois l'histoire. Elle a été embauchée en janvier 2020 en tant qu'entraîneur adjoint chez les Giants de San Francisco et est devenue la première femme à occuper un poste d'entraîneur à temps plein dans un personnel de ligue majeure. Sept mois plus tard, elle est devenue la première femme à s'entraîner sur le terrain lorsque, lors d'un match contre Oakland le 20 juillet, elle a pris ses premières fonctions d'entraîneur de base à la fin des tours.

Pendant ce temps, Smith faisait partie de la première classe Take the Field en 2018, et l'une des plus grandes réussites du programme à ce jour.

"[Bianca] continue d'être un phare pour nous, pour vraiment faire la lumière sur [the fact that] la possibilité existe – c'est là-bas", a déclaré Brooks.

Lorsque vous parlez à Smith, il est clair que le respect et la gratitude sont mutuels.

"Il y a tellement de gens qui ont eu un impact sur ma façon d'entraîner et qui ne m'ont amené ici que…. [Brooks has] m'a aidé depuis l'obtention de mon diplôme, m'a donné des conseils sur le CV, la préparation des entretiens », dit-elle. «Chaque fois qu'il y a une opportunité d'emploi, il tend la main, comme 'Êtes-vous intéressé par ça? ""

Avec Brooks dans son coin, Smith a profité de toutes les opportunités qui se présentaient à elle: elle a pratiqué aux Texas Rangers en 2017, puis au bureau du commissaire en 2018 – la même année, elle a également obtenu son premier emploi d'entraîneur adjoint à l'Université de Dallas. En 2019, elle a acquis une plus grande expérience sur place en tant que stagiaire aux Cincinnati Reds.

C'est à travers toutes ces expériences que Smith, qui avait envisagé une carrière de directeur général de la MLB, s'est rendu compte que son cœur n'était pas dans le front office, mais dans le stade de baseball.

«Nous avons eu une très bonne discussion à ce sujet», se dit Brooks. «Je suis juste content qu'elle ait vraiment trouvé sa voix maintenant.

«Elle a fait beaucoup de travail pour se mettre dans cette position, et je sais qu'elle continuera à le faire chaque jour. Chaque joueur qui a l'opportunité de travailler avec elle verra quelqu'un qui s'engage vraiment à les aider à s'améliorer chaque jour.

Alors que Smith aborde ce prochain chapitre avec les Red Sox, elle a tout un réseau d'entraîneurs et de joueurs derrière elle.

"Elle vraiment, vraiment, je pense que je veux être quelqu'un qui a de grandes chances de grandir", a déclaré Brooks à propos de Smith. «Je suis juste enthousiasmé par son chemin et par où elle va en ce moment… le moment est venu pour elle.»

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